Le supervolcan de Yellowstone est-il sur le point de se réveiller ?

Le 30 mars dernier, un séisme de magnitude 4,8 s’est déclenché dans le parc national de Yellowstone aux Etats-Unis. L’évènement couplé à une étonnante fuite des bisons de la région a relancé le débat sur un réveil possible du supervolcan qui se trouve dans le parc.

Que se passe t-il dans le parc national de Yellowstone ? C’est la question qui taraude depuis quelques jours scientifiques et observateurs. Dimanche dernier, le 30 mars, un séisme de magnitude 3,8 s’est produit dans le parc et a fait trembler pendant de longues secondes la végétation et ses habitants. Il s’agissait du plus fort tremblement de terre observé au cours des trente dernières années.

D’après l’Institut de géophysique américain (USGS), la première secousse a été suivie d’au moins 25 autres en moins de deux heures, avec une magnitude maximale de 3,1. Si les séismes sont fréquents à Yellowstone avec entre 1.000 et 2.000 secousses par an, cet évènement a relancé le débat sur le réveil potentiel du supervolcan qui dort sous le parc. D’autant plus que certains ont associé le séisme à d’autres observations étranges réalisées récemment.

En effet, les visiteurs ont constaté que les bisons se faisaient rare dans le parc. Et lors d’une séisme, certains ont filmé les animaux en pleine fuite (vidéo ci-dessous). « Je peux vous dire que j’ai vu les bisons courir sur les routes », raconte un blogueur repris par 20 minutes.fr. « Je ne sais pas si c’est à cause d’une activité géologique dans le Yellowstone mais ce que je peux vous dire, c’est que quelle qu’en soit la raison, cette fuite est une alerte ».

 

Volcan Yellowstone

La caldeira de Yellowstone résulte de l’effondrement d’un supervolcan sur sa chambre magmatique. Il est endormi depuis 70 000 ans.

Découvert dans les années 1960, le supervolcan de Yellowstone est une caldeira qui s’étend sur au moins 45 kilomètres de large et 85 kilomètres de long. Une caldeira est une zone plus ou moins arrondie résultant de l’effondrement d’un volcan sur sa chambre magmatique suite à une éruption extrêmement violente. D’après les experts, celle de Yellowstone se serait formée suite à trois éruptions majeures qui aurait au fur et à mesure formé le cratère.

La première éruption se serait produite il y a un peu plus de 2 millions d’années, la seconde, moins puissante, il y a 1,3 millions d’années et la dernière il y a 640.000 années. Excepté une éruption mineure il y a 70.000 ans, la caldeira n’a depuis montré aucune activité éruptive, poussant les scientifiques à la considérer comme endormie. Toutefois, la zone reste bel et bien active. En témoignent notamment les nombreux geysers qu’elle abrite.

Aussi, les scientifiques surveillent étroitement l’activité géologique au niveau du parc national de Yellowstone. Nombre d’entre eux estiment que le supervolcan entrera de nouveau en éruption un jour ou l’autre, la question est de savoir quand. Si la caldeira connaissait une nouvelle éruption majeure, elle pourrait rayer de la carte la zone située autour d’elle dans un rayon de 150 kilomètres.

Elle recouvrirait également le reste des Etats-Unis et du Canada d’une épaisse couche de cendres. Un évènement volcanique d’une telle ampleur « ne s’est jamais produit dans une civilisation moderne » a expliqué à Epoch Times Ilya Bindeman de l’Université de l’Oregon. « Yellowstone est l’un des plus grands supervolcans du monde », a t-il ajouté.

Pour autant, le séisme survenu le 30 mars dernier ne veut pas nécessairement dire qu’une éruption est imminente, loin de là, d’après les scientifiques. « Il n’y a pas eu d’éruption à Yellowstone depuis 70.000 ans et 500 à 1.000 séismes de cette taille se sont produits depuis cette époque », a souligné à LiveScience Jake Lowenstern du Yellowstone Volcano Observatory.

Au cours des dernières années, les chercheurs ont observé différents phénomènes au niveau du parc de Yellowstone, notamment des déformations du sol. Mais ce n’est rien en comparaison avec ce qui produirait si le supervolcan se réveillait réellement, selon Lowenstern. « Il faut mettre la barre assez haut pour démarrer une éruption volcanique à Yellowstone ». Au niveau de la caldeira, la croûte terrestre est relativement fine.

Néanmoins, « pour faire sortir le magma du sol, il faudra avoir de nombreux séismes et de nombreuses déformations du sol – bien plus que ce que nous voyons aujourd’hui et bien plus intensément », a assuré le scientifique. Il a également noté qu’en 1959, un puissant séisme de magnitude 7,3 s’est produit au niveau du lac Hebgen dans le Montana. La secousse a fait trembler Yellowstone et a causé de nombreux changements dans les structures hydrothermales du parc mais aucune activité éruptive.

Suite au séisme du 30 mars, les scientifiques ont observé en temps réel les températures au niveau de ces structures et n’ont constaté aucun changement significatif. Au cours des derniers mois, l’activité sismique a semblé plus intense et ceci serait dû à une élévation du nord de la caldeira, comme cela s’est déjà produit en 1996 et 2003, d’après les spécialistes. Cette activité accrue pourrait bien justifier le comportement fuyant des animaux.

En vérité, il n’y véritablement aucun moyen de savoir quand la caldeira se réveillera, si elle se réveille un jour. Au vu des statistiques, certains chercheurs suggèrent que le supervolcan pourrait exploser tous les 700.000 ans. « Mais on ne peut pas estimer un intervalle de récurrence en se basant sur seulement deux valeurs. Ce serait statistiquement dépourvu de sens », écrit l’USGS.

Pour Ilya Bindeman interrogé par Epoch Times, l’éruption ne sera pas pour tout de suite, elle ne se produira même probablement pas avant au moins un million d’années. En comparant l’activité de la caldeira de Yellowstone avec celle d’autres caldeiras, ce chercheur et ses collègues sont arrivés à la conclusion que le supervolcan serait actuellement « dans un cycle « d’apaisement » plutôt que dans un cycle d’accroissement ».

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter sur le site d’Archipel des Sciences les expositions « La machine Terre » et « Le volcanisme » ainsi que la page Risques majeurs.

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