La sonde New Horizons découvre une queue de plasma derrière Pluton

De nouvelles images envoyées par New Horizons ont révélé une longue traînée de plasma derrière Pluton. Cette « queue gazeuse » proviendrait de l’atmosphère plutonienne qui serait balayée par le vent solaire avant d’être perdue dans l’espace.

Pluton n’en finit plus de nous étonner. Après les mystérieuses taches et les reliefs inexplorés repérés par la sonde New Horizons, il semblerait maintenant que l’objet céleste possède une queue. Selon l’annonce faite par la NASA, cette trainée s’étendrait sur plus d’un millier de kilomètres derrière Pluton et serait constituée d’un gaz azoté, froid et dense, formé grâce à l’action du vent solaire.

C’est par le biais de son instrument appelé SWAP (Solar Wind Around Pluto) que New Horizons a pu détecter ce qui s’apparentait à une sorte de cavité dans le vent solaire, une masse de particules chargées issues du Soleil, qui balaye l’atmosphère de Pluton. Cette cavité se trouve entre 77.000 kilomètres et 109.000 kilomètres de distance de la planète naine. Ce sont des analyses ultérieures qui ont permis de découvrir que la structure était formée d’ions azote.

Pour l’heure, cette queue de plasma reste largement méconnue, tant au niveau de sa structure que de son étendue exacte. « C’est juste un premier regard fantastique sur l’environnement plasmique de Pluton », explique dans un communiqué, Fran Bagenal qui mène la New Horizons Particles and Plasma Team.

Pluton queue plasma

De nouvelles images envoyées par New Horizons ont révélé une longue traînée de plasma derrière Pluton (Source : NASA).

Bien que Pluton soit située quarante fois plus loin du Soleil que la Terre, cela ne veut pas dire que cette dernière est à l’abri du vent solaire, loin de là. Comme Mars ou Vénus, elle subit l’action des particules électriquement chargées qui s’échappent du Soleil. En s’appuyant sur des observations réalisées sur les deux planètes, les scientifiques ont donc pu mieux comprendre le phénomène en cours sur Pluton.

Ils ont notamment constaté que la présence d’un champ magnétique très faible voire l’absence de ce dernier facilite le travail d’érosion du vent solaire, impliqué dans la dispersion des gaz atmosphérique dans l’espace. Les premiers résultats rapportés par New Horizons laissent ainsi à penser que l’atmosphère de Pluton, constituée principalement d’azote, est fortement ionisée par les rayons ultraviolets provenant du Soleil.

Puis les ions en résultant sont tout simplement balayés et expulsés par le vent solaire, créant ainsi une longue traîne derrière la planète naine.

Les astronomes devront toutefois être patients pour percer à jour les secrets de cette traîne de plasma. « Nous aurons plus de données en août, que nous combinerons avec les mesures atmosphériques prises par Alice et Rex [deux instruments de New Horizons] pour saisir la vitesse à laquelle Pluton perd son atmosphère », a affirmé Fran Bagenal.

« Une fois que nous saurons cela, nous serons capable de répondre aux questions sur l’évolution de l’atmosphère et de la surface de Pluton et de déterminer à quel point l’interaction entre le vent solaire et Pluton est similaire à celle en cours sur Mars », a-t-il ajouté. La planète naine est, en effet, loin d’avoir dévoilé tous ses secrets.

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Question d’espace« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

Publicités

Laisser un commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion / Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion / Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion / Changer )

Photo Google+

Vous commentez à l'aide de votre compte Google+. Déconnexion / Changer )

Connexion à %s