Une avalanche observée à la surface de Mars par une sonde de la NASA

Une avalanche a été observée au Pôle Nord de la surface martienne par la sonde spatiale Mars Reconnaissance Orbiter de la NASA.

La surface de Mars est désormais au cœur de l’attention. Particulièrement active géologiquement, elle fait l’objet d’un suivi régulier assuré directement sur place par des robots ou des sondes spatiales en orbite.

L’une d’entre elles, le Mars Reconnaissance Orbiter, MRO, est parvenue à capturer un évènement étonnant : le déroulement d’une avalanche à la surface de la planète rouge. A travers les images, on peut voir la glace dévaler le flanc d’une falaise depuis sa ligne de crête.

La couleur blanche du panache soulevé contraste avec le rouge des roches martiennes. Selon les astronomes, il s’agit d’une avalanche relativement contenue d’environ 20 mètres de large.

Avalanche NASA

Une des avalanches martiennes observées par la sonde MRO (Source : NASA).

L’événement est toutefois très significatif de ce qui se passe au nord de la planète durant cette période marquée par l’arrivée du printemps martien. Selon les chercheurs, il s’agirait d’une avalanche de dioxyde de carbone gelé.

Ce type de glace sèche a été mis en évidence en 2003 par des chercheurs de l’Institut de Technologie de Californie. Il forme une mince couche à la surface des calottes polaires constituées en grande partie de glace d’eau.

Cette pellicule de CO2 solide s’épaissit et s’amincît selon les saisons et les changements de températures. Au printemps, le réchauffement de la région du Pôle Nord entraine ainsi une dilatation thermique et des perturbations dans la glace sèche.

Ces perturbations sont suffisantes pour provoquer leurs mouvements et dans certains cas, le déclenchement d’avalanches particulièrement impressionnantes. En retombant sur le sol, la glace soulève un nuage de poussière qui agrémente leur côté spectaculaire.

Ce n’est pas la première fois que le MRO observe une avalanche. La caméra HiRISE de la sonde traque en effet ces événements depuis 2008, date à laquelle la première image a été capturée tout à fait par hasard.

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Promenade spatiale au fil des ondes« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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