Pluton dévoile un ciel bleu et des plaques de glace à l’objectif de New Horizons

De nouvelles images transmises par la sonde New Horizons dévoile une brume bleue entourant Pluton et de l’eau glacée retrouvée à sa surface dans plusieurs petites régions exposées.

La liste des mystères autour de Pluton ne cesse de s’allonger à mesure que la sonde New Horizons transmet ses informations. Jeudi 8 Octobre, la NASA a relayé la première photo couleur de l’atmosphère enveloppant la planète naine et le halo qui y apparait est tout à fait surprenant.

L’image montre en effet un mince panneau de brume bleue entourant un disque noir. De ce fait, les astronomes ont conclu que le ciel de Pluton à l’instar de la Terre était de cette couleur. « Qui se serait attendu à un ciel bleu dans la ceinture de Kuiper ? C’est superbe », a déclaré enthousiaste Alan Stern, directeur de la mission New Horizons.

Le cliché a été repris par la sonde lors de son survol le 14 juillet 2015. Compte tenu de la taille des données enregistrées et du temps requis pour la transmission, les informations arrivent désormais au compte-goutte.

Pluton ciel bleu

Un mince panneau de brume bleue enveloppe la planète naine Pluton (Source : NASA/JHUAPL/SwRI / AFP).

Chaque nouvelle photographie amène son lot de surprises mais permet également de découvrir de nouveaux aspects de Pluton. En ce sens, l’aspect de la brume qui apparait sur le nouveau cliché a permis aux scientifiques d’en savoir plus sur les propriétés des particules qui la composent.

« Un ciel bleu est souvent causé par la diffusion de la lumière solaire dans de très petites particules », explique ainsi Carly Howett, membre de l’équipe scientifique. Elle ajoute : « Sur la Terre par exemple, ces particules sont des molécules d’azote ». Sur Pluton en revanche, les composants sont plus gros. Les scientifiques pensent qu’ils s’agit de particules de suie rouges et grises dont la taille est suffisante pour diffuser la lumière bleue du soleil.

Ces éléments sont appelés « tholins ». Ils sont le fruit d’une réaction lorsque l’azote et le méthane se séparent sous l’effet des rayons ultraviolets du soleil. Les molécules se rassemblent par la suite pour former de grosses particules à qui l’on doit notamment la couleur rouge du sol de Pluton.

Les tholins ne sont pas la seule chose qui diffère entre l’atmosphère terrestre et celle de la planète naine. Selon les astronomes, cette enveloppe gazeuse serait beaucoup moins dense et s’élèverait bien plus haut, à quelque 1.600 kilomètres au-dessus de la surface de la planète naine.

Indépendamment du ciel de Pluton, l’équipe de la mission New Horizons a également étudié les images de sa croûte. Leur observations dévoilent de l’eau glacée retrouvée dans plusieurs petites régions exposées.

Étrangement, ces sites correspondent à des zones lumineuses rouges observées à travers des photos précédentes. Pour le moment, les astronomes n’ont donné aucune théorie définitive pour expliquer la couleur de ces formations et pourquoi elles ne se trouvent qu’à certains endroits seulement.

« Je suis surprise que cette eau glacée soit rouge », concède Silvia Protopapa, chercheur à l’Université du Maryland et membre de l’équipe scientifique. « Comprendre pourquoi l’eau apparait exactement là et pas à d’autres endroits est un défi que nous sommes en train d’approfondir », conclut de son côté Jason Cook, scientifique de la mission.

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Promenade spatiale au fil des ondes« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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