Un duo d’étoiles à la fin inévitablement tragique fascine les astronomes

Des astronomes de l’Observatoire européen austral ont récemment découvert un nouveau système stellaire situé au cœur de la nébuleuse de la Tarentule. Celui-ci se compose de deux étoiles qui se touchent et finiront d’ici peu par fusionner ou exploser.

En utilisant le Very Large Telescope (VLT) de l’Observatoire européen austral (ESO), des astronomes ont découvert un curieux duo d’étoiles. Celui-ci se situe au cœur de la Nébuleuse de la Tarentule, à environ 160.000 années-lumière de la Terre.

Cette région de l’espace est une véritable usine à étoiles. Elle accueille en son sein une grande pépinière figurant à ce jour parmi les plus actives de l’univers. Les chercheurs sont donc très intrigués par ce qui s’y passe. C’est en analysant des images capturées par le VLT qu’ils ont découvert la paire de jeunes étoiles.

Baptisé VFTS 352, ce système se compose de deux astres très chauds (leur température de surface dépasse les 40 000°C) et brillants orbitant l’un autour de l’autre.

Etoiles VFTS 352

Le système d’étoiles doubles VFTS 352 se situe à quelque 160 000 années-lumière de la Terre, au cœur de la Nébuleuse de la Tarentule. Cette région du ciel abrite la pépinière d’étoiles la plus active de l’Univers proche et de nouvelles observations effectuées au moyen du VLT de l’ESO ont révélé que cette paire de jeunes étoiles figure parmi les plus extrêmes et les plus étranges jamais découvertes. (Source : ESO)

Étonnamment, les deux étoiles se situent à une distance tellement proche qu’elles semblent s’embrasser. Leur surface est reliée par un pont à travers lequel la matière transite d’un corps à un autre. Les astres étant de taille équivalente, cette matière n’est pas aspirée par le plus imposant mais partagée entre les deux.

Selon l’ESO, les étoiles de VFTS 352 mutualiseraient près de 30% de leur capital matériel formant un système à la masse 57 fois fois plus élevée que celle de notre Soleil. Mais cette situation n’est pas destinée à perdurer, bien au contraire. Il est extrêmement rare de pouvoir observer ce genre de phase stellaire pour la simple et bonne raison qu’il s’agit d’une étape éphémère et instable.

En raison de leur proximité, les deux étoiles devraient subir prochainement d’importants mélanges de matière en leur sein. « VFTS 352 est le meilleur cas identifié à ce jour d’une double-étoile chaude et massive montrant ce type de mélange interne », explique dans un communiqué Leonardo A. Almeida de l’Université de Sao Paulo au Brésil. « De fait, c’est une découverte fascinante et importante ».

Le futur du système VFTS 352 est en ce sens fatalement tragique. D’après les spécialistes, son existence devrait se conclure d’ici quelques centaines de milliers d’années même si les circonstances de sa fin sont encore indéfinies. Les astronomes ont établi deux scénarios possibles.

Selon eux, les étoiles peuvent continuer à grandir et finir par fusionner en un seul et même corps tournant très rapidement. « Si le système continue de tourner, il pourrait achever sa vie sous la forme d’une des explosions les plus énergétiques de l’Univers, connue sous le nom de sursaut gamma de longue durée », précise Hugues Sana, de l’Université de Leuven en Belgique.

Il est aussi possible que les deux étoiles restent compactes sous l’influence du phénomène de mélange interne. Dans ce cas, les astres ne fusionneront pas et pourront, après avoir explosé en supernova, engendrer deux trous noirs. « Ceci conduirait les objets sur un nouvel modèle d’évolution qui est complètement différent des prédictions d’évolution stellaire classiques », note Selma de Mink de l’Université d’Amsterdam.

Si cette hypothèse se confirme, la découverte de VFTS 352 représenterait une percée significative dans le domaine de l’astrophysique stellaire.

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Promenade spatiale au fil des ondes« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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