Une nouvelle espèce de tortue géante identifiée dans les Galapagos

Dénommée Chelonoidis donfaustoi, cette nouvelle espèce de tortue géante des Galapagos a été identifiée grâce à une étude génétique poussée menée sur deux populations de l’île Santa Cruz.

C’est une exceptionnelle découverte qu’a annoncée cette semaine le ministère de l’Environnement d’Équateur. Une nouvelle espèce de tortue géante a été récemment identifiée par une équipe de chercheurs sur l’île Santa Cruz de l’archipel des Galapagos.

Les spécimens en question mesurent jusqu’à 1,80 mètre pour un poids pouvant aller jusqu’à 400 kilos. Leur espèce a été mise en évidence grâce à une analyse génétique poussée menée au sein des deux populations de tortues géantes de l’île.

« Jusqu’à présent, on pensait que ces deux populations appartenaient à la même espèce » explique le ministère dans son communiqué. Il ajoute : « Mais les tortues de la partie Est de l’île, connues sous le nom de « Cerro Fatal », appartiennent à une nouvelle espèce, différente de celle de la partie occidentale ».

Chelonoidis donfaustoi

Chelonoidis donfaustoi (Source : Washington Tapia)

La population en question compte entre 250 et 300 individus. Les biologistes l’ont désormais reconnue comme une seule et même espèce génétiquement distincte qu’ils ont décrite à travers une étude publiée dans la revue PLoS ONE. Celle-ci a été dénommée Chelonoidis donfaustoi.

Ce nom scientifique est un hommage à Fausto Llerena Sánchez, un ancien gardien du Parc national des Galapagos, surnommé Don Fausto par ses amis et collègues. Après 43 ans de bons et loyaux services, l’homme est parti l’an dernier à la retraite. Durant tout sa carrière, il s’est occupé des tortues et notamment de celles du programme d’élevage en captivité destiné à la conservation d’espèces menacées.

Il a également accompagné Georges le solitaire dans ses derniers instants de vie, un spécimen que les scientifiques pensaient être le dernier de son espèce. « Cet homme a consacré sa vie aux tortues », explique Adalgisa Caccone, auteure principale de l’étude.

« Toutes les autres espèces sont nommées par les scientifiques en hommage à d’autres scientifiques ou à des explorateurs, mais aucune espèce n’a jusqu’à présent été nommée d’après une personne de l’Équateur », poursuit-elle.

Cette biologiste a démarré ses travaux de recherche avec son équipe en 2002. Leur objectif était celui de prouver les observations de deux chercheurs qui, dans le passé, avaient suggéré que, de part leur séparation géographique nette et la forme de leur carapace, ces tortues devaient appartenir à une espèce différente.

Après dix ans de travaux, ils sont finalement parvenus à confirmer cette théorie. Washington Tapia, co-auteur de l’étude explique : « Nous avons analysé une dizaine d’échantillons génétiques et en 2005 les premiers résultats nous ont suggéré qu’il s’agissait bien d’une espèce distincte ».

Chelonoidis donfaustoi présente en effet dans son ADN mitochondrial 25 mutations, un nombre suffisant pour affirmer qu’il s’agit bien d’un groupe différent de celui des autres tortues géantes de l’île. Selon Alejandra Ordoñez, directrice du Parc national des Galapagos, la prochaine étape sera celle de recueillir de nouvelles données sur cette espèce.

Ces précieuses informations vont permettre de documenter ses aires de répartition et ses zones de nidification, et aideront à terme à développer des initiatives ciblées en matière de conservation afin de préserver l’espèce contre les potentielles menaces.

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, la page Milieu marin/Biodiversité.

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