Comment Mars va perdre sa lune Phobos… mais gagner un anneau

D’ici 20 à 40 millions d’année, la planète rouge pourrait être ornée d’un anneau, comme Jupiter et Saturne. Phobos, l’une des deux lunes de Mars, devrait en effet se disloquer pour former cette ceinture de débris. Explications.

Phobos va mourir, tuée à petit feu. Ce n’est pas pour demain, mais l’une des deux lunes de Mars ne sera plus, d’ici 20 à 40 millions d’années. Une étude publiée lundi dans la revue britannique Nature Geoscience suggère que le petit satellite pourrait se désintégrer et ses débris former un anneau autour de la planète rouge.

« Les scientifiques savent depuis plusieurs décennies que Phobos se rapproche lentement de Mars, à une vitesse de quelques centimètres par an », explique Benjamin Black, de l’université américaine Berkeley, coauteur de cette étude. Cette proximité deviendra un jour fatale pour Phobos qui, sous l’effet de la force gravitationnelle de Mars, se disloquera.

Ses composants les plus résistants percuteront la planète en formant un cratère. Mais les moins denses se disperseront pour former un anneau qui « pourra avoir une durée de vie de 1 à 100 millions d’années, suivant la distance séparant Mars et Phobos au moment où la lune se brisera », précise Benjamin Black. Les débris qui le forment finiront, à leur tour, par être attirés par la planète rouge.

Mars anneau

Mars vu avec un anneau.

Et le processus a déjà commencé. Les survols de la surface de Phobos par la sonde européenne Mars Express ces dernières années ont permis de déceler des rainures. Un impact a-t-il pu générer ces stigmates, comme celui qui a créé le cratère Stickney, le plus gros de ce caillou biscornu qui mesure 27 km dans sa partie la plus large? Sauf que certaines de ces rides seraient plus « récentes » que cet impact qui aurait failli faire éclater Phobos.

Les scientifiques envisagent donc une autre cause. Ces « vergetures » se formeraient sous l’effet des puissantes forces de marée gravitationnelle qui existent entre Mars et Phobos, expliquait la NASA mi-novembre.

Mars formation anneau

La spirale dans laquelle est entraînée Phobos, autour de Mars, finira par « tuer » ce satellite. (Source : Nature Geosciences)

Or la lune martienne est fragile. Elle serait constituée d’un tas de débris, avec de grands espaces entre les blocs rocheux qui la composent. Le tout tient ensemble grâce à une couche de poussière solidifiée (de la régolithe) de cent mètres d’épaisseur. C’est cette couche, normalement assez « élastique », qui présente des fissures. Le début de la fin.

Le triste sort de Phobos pourrait également être celui de Triton, la plus grosse lune de Neptune qui se rapproche lentement de sa planète et « qui présente les mêmes fractures à sa surface », selon la NASA. Un cas qui intéresse vivement les scientifiques qui s’interrogent toujours sur l’origine des anneaux de Saturne ou Jupiter. Enfin, « ce travail peut également nous aider à comprendre ce qui se passe sur certaines exoplanètes qui pourraient se déchirer de la même manière en tombant sur leurs étoiles hôtes », estime Terry Hurford du Goddard Space Flight Center de la NASA.

Mais pourrait-il arriver la même chose à notre Lune? A priori pas d’inquiétude. La Lune orbite à quelque 380 000 km de la Terre alors que Phobos se situe à seulement 6000 km au-dessus du sol martien. Et cette distance s’accentue, de quelque 4 centimètres chaque année. Son orbite est aussi moins rapide: Phobos fait deux à trois fois le tour de Mars chaque jour. Une fois disparue, elle laissera la planète rouge en tête-à-tête avec Deimos, sa deuxième lune, encore plus petite mais située bien plus loin. En sécurité.

Source : L’Express

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, l’exposition « Initiation à l’astronomie« , ainsi que la page Astronomie/Physique« .

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