Une explosion sur Jupiter visible depuis la Terre

Deux astronomes amateurs ont saisi en vidéo l’instant où un objet a explosé dans les hautes couches de l’atmosphère de Jupiter.

Le 17 mars, deux astronomes amateurs européens, l’un en Autriche et l’autre en Irlande, ont observé un événement rare à la surface de Jupiter: un bref flash lumineux, très probablement provoqué par l’impact d’un astéroïde, ou d’une comète. L’événement, très bref, de moins d’une seconde a été repéré par Gerrit Kernbauer, un astronome amateur autrichien quand il a regardé ses observations prises pendant la nuit du 16 au 17 mars.

Il avait filmé la plus grosse planète du système solaire avec une caméra installée sur un télescope de 20 cm de diamètre dans l’intention de choisir ensuite les instants les plus nets pour en faire une vue à haute résolution, sans la distorsion des effets de l’atmosphère. « Les conditions n’étaient pas très bonnes, donc j’ai hésité à traiter ma vidéo », explique-t-il sur son compte Youtube. Il s’est heureusement décidé à regarder sa vidéo quelques jours plus tard, et a pu y voir un très bref flash lumineux, sur un bord de la planète. L’image n’est pas très nette, mais il s’est clairement passé quelque chose d’inhabituel.

Jupiter Cassini

La planète Jupiter photographiée par la sonde Cassini. L’ombre portée sur la géante par l’une de ses lunes est visible en bas à gauche (Source : NASA).

La vidéo de l’observation a très vite été partagée sur les réseaux sociaux par les astronomes amateurs, et quelques heures plus tard, l’Irlandais John McKeon a rapporté à son tour avoir lui aussi enregistré cette explosion sur Jupiter. Comme les deux observations concordent, à quelques secondes près (0h18 min et 33 secondes dans l’enregistrement de l’Autrichien et 0h18 min et 45 secondes dans celui de l’Irlandais, en temps universel), il ne peut s’agir d’un quelconque artefact visuel dans la vidéo, mais bien d’un événement énergétique dans les hautes couches de Jupiter.

L’explication la plus plausible est l’impact d’un astéroïde ou d’une comète sur la planète. Un type d’événement rare qui a tout de même été observé à quelques reprises, la plus célèbre étant la collision des débris de la comète Shoemaker-Levy 9 avec Jupiter le 16 juillet 1994. Les impacts en chapelet furent observés par la sonde Galileo, alors en route vers Jupiter, et les traces sombres de la collision restèrent ensuite visibles de la Terre pendant des semaines. Jupiter est une planète gazeuse, et n’a donc pas de surface solide, mais sa très forte gravité attire les astéroïdes ou les comètes avec une vitesse si grande que les objets se désintègrent en entrant dans l’atmosphère. Les fragments de Shoemaker-Levy 9 avaient frappé Jupiter à plus de 200.000 km/h.

Source : Le Figaro

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Promenade spatiale au fil des ondes« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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