Un récif corallien découvert caché sous le fleuve Amazone au Brésil

Un récif corallien prédit par un chercheur en 1977 vient d’être trouvé par une équipe sous le panache de l’Amazone en Amérique du Sud. Un récif aux dimensions impressionnantes qui contredit les connaissances théoriques sur les coraux.

Les prévisions d’un chercheur de 1977 viennent d’être confirmées. Une équipe internationale a publié sur Science Advances leur découverte stupéfiante : un récif corallien caché sous le panache du fleuve Amazone en Amérique du Sud. La trouvaille est d’autant plus exceptionnelle que théoriquement, un tel récif ne devrait même pas exister.

En effet, les coraux se développent essentiellement dans les eaux peu profondes, chaudes et oligotrophes c’est-à-dire pauvres en nutriments et riches en oxygène. Ils ont besoin pour se former de lumière pour la photosynthèse et d’une température plutôt élevée comme le prouvent les récifs tropicaux. De nombreux cas montrent toutefois que leur formation est beaucoup plus complexe.

C’est le cas du récif découvert par l’équipe de Patricia Yager, océanographe à bord de l’Atlantis. Situé sous le panache créé par la rencontre entre l’Amazone et l’océan Atlantique, il ne présente pas les conditions propices décrites dans la littérature scientifique. A cet endroit, l’eau est si trouble à cause des échanges sédimentaires qu’il n’est pas possible de plonger.

Coraux Amazone

Un corail extrait du récif corallien trouvé sous le panache de l’Amazone.

La photosynthèse y est donc très faible voire nulle. Ce qui limite fortement la production d’oxygène par le phytoplancton, élément considéré indispensable à la croissance des coraux.

Parti du papier publié en 1977, l’Atlantis a mis cap sur le panache afin de trouver ce récif. Une expédition qui s’est avérée complexe. Des conditions de navigation difficiles à cause des forts courants. Une équivalence entre les coordonnées de 1977 et les GPS actuels qui a posé quelques problèmes. Mais aussi une profondeur des récifs, entre 50 et 100 mètres, et une opacité de l’eau qui ont ralenti les recherches.

Finalement, l’équipe a remonté des espèces vivant dans les récifs. Leur diversité a fasciné les chercheurs qui n’ont pu étudier qu’un dixième du récif, « nous avons remonté les animaux les plus incroyables et les plus colorés que j’ai jamais vus en expédition », avoue l’océanographe. Selon leur analyse, le récif ferait plus de 9 000 kilomètres carrés.

Leur expédition a répertorié au total 61 espèces d’éponges et 73 espèces de poissons. Les chercheurs ont ainsi identifié une différenciation des espèces en fonction de leur localisation dans le panache. En effet, ce dernier laisse passer plus de lumière à certains endroits où vivent alors des espèces adaptées à la lumière.

Le docteur Yager explique : « au sud, il y a une plus grande exposition de lumière, donc beaucoup d’animaux sont typiques des récifs coralliens avec des animaux qui utilisent la photosynthèse pour se nourrir ».

« Mais dès que vous avancez vers le nord, beaucoup de ces espèces deviennent rares et le récif se peuple d’éponges et d’autres éléments qui sont plus susceptibles de s’alimenter par les nutriments contenus dans le panache. Ces deux systèmes sont donc intrinsèquement liés », poursuit-elle. Mais à peine découvert, ce récif est déjà considéré comme en danger.

Outre les menaces d’acidification et de réchauffement auxquelles font face tous les récifs, celui-ci est aussi mis en danger par l’industrie pétrolière très présente au Brésil. Le pays a vendu 125 parcelles d’exploration et de forage pétroliers dont 20 sont déjà en cours. Une activité en pleine croissance qui reste la ressource principale du pays mais qui constitue un danger permanent pour le fragile écosystème du récif.

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, l’exposition « Espèces en danger de la mer des Caraïbes« , ainsi que la page Milieu marin/Biodiversité.

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