Origine de la vie sur Terre : des fossiles de 2 milliards d’années « parlent » enfin

Des chercheurs français et américains ont découvert des fragments de protéines dans des micro-fossiles vieux de deux milliards d’années. Leur étude suggère qu’il sera bientôt possible de reconstituer la nature chimique des plus anciennes formes de vie sur Terre.

Jurassic Park n’est pas encore pour demain. Mais la recherche a tout de même fait un grand pas en avant vers la compréhension des premières formes de vie apparues sur Terre. Et c’est (presque) aussi excitant.

Les scientifiques français de l’Institut de minéralogie, de physique des matériaux et de cosmochimie et ceux du Laboratoire magma et volcans, en collaboration avec l’Université de Californie à Los Angeles, ont pour la première fois identifié la présence de fragments de protéines relativement peu dégradés dans des micro-organismes fossilisés vieux de presque deux milliards d’années. Soit les plus anciens restes de protéines retrouvés dans des fossiles jusqu’à maintenant.

L’étude, publiée dans Nature Communications, montre que des molécules issues du vivant, pourtant considérées comme fragiles, peuvent être préservées au sein de roches très anciennes. Elle suggère aussi qu’il sera bientôt possible de reconstituer la nature chimique des plus anciennes formes de vie sur Terre, à partir de leurs restes fossiles.

Micro-fossiles 2 milliards d'années

Microphotographies de micro-fossiles organiques vieux de presque deux milliards d’années, mais préservés morphologiquement et chimiquement (Source : CNRS/MNHN/UPMC/IRD).

Un premier pas vers le parc du film de Steven Spielberg ? « L’idée n’est pas de refaire vivre les plus veilles forme de vie, mais de mieux comprendre leur chimie », balaye Sylvain Bernard, co-auteur de l’étude et chercheur CNRS à l’Institut de minéralogie, de physique des matériaux et de cosmochimie. « Nos travaux serviront à mieux identifier et comprendre ce que l’on regarde dans ces vieilles roches, si ce sont vraiment des restes de micro-organismes qui ont vécu à la surface de la Terre ou pas », ajoute-t-il.

En clair ? « Cela va nous aider, dans un futur plus ou moins proche, à répondre à la question: ‘Quand et sous quelles formes la vie est-elle apparue sur Terre ?' »

« Les fossiles constituent une source inestimable d’informations sur l’évolution de la vie au cours des temps géologiques, indique encore le chercheur. Néanmoins, les premières formes de vie sur Terre demeurent méconnues du fait de la dégradation inévitable que subissent les micro-organismes piégés dans les roches au cours du temps. Il est en effet communément pensé que la chimie des micro-organismes fossilisés au sein des plus vieilles roches terrestres (celles de plus de deux milliards d’années) a été totalement dégradée au cours de leur histoire géologique ». Sauf que selon cette nouvelle étude, cette conception est probablement fausse.

Car les roches étudiées par les chercheurs dataient d’1,9 milliard d’années et abritaient bien des restes de micro-organismes de bactéries. « On parle d’une époque précédant l’apparition des eucaryotes – des premiers organismes unicellulaires – quand la vie n’était constituée que par des bactéries », note Sylvain Bernard.

Pour faire « parler » la roche, ils ont utilisé le rayonnement synchrotron, un accélérateur de particules qui mesure l’absorption des faisceaux de rayons X par la roche. Ce qui leur a permis de mettre en évidence la préservation moléculaire exceptionnelle de certains micro-fossiles (ceux qui ont été exposés à 150° ou moins au cours de leur histoire).

« En fait, nous ne savons toujours pas quand exactement est apparue la vie sur Terre. On se doute que les premières formes de vie sur Terre étaient des bactéries, mais nous n’avons à l’heure actuelle aucune preuve indiscutable. Les observations sont débattues, car les potentiels restes de ces formes de vie sont très durs à identifier de façon non ambiguë, ajoute Sylvain Bernard. Avec cette étude, il devrait être possible « d’aller identifier des choses encore plus anciennes », se réjouit-il.

Source : L’Express

Advertisements

Laisser un commentaire

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion / Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion / Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion / Changer )

Photo Google+

Vous commentez à l'aide de votre compte Google+. Déconnexion / Changer )

Connexion à %s