1000 orbites dans la ceinture d’astéroïde : la valse de la sonde Dawn autour de Cérès

La sonde Dawn poursuit sa mission d’observation autour de la planète naine Cérès. L’engin de la NASA a bouclé son 1000e tour autour d’elle.

Depuis mars 2015, la sonde Dawn est en orbite autour de la planète naine Cérès, dans la ceinture principale d’astéroïdes située entre Mars et Jupiter. Avec un diamètre de 950 km, c’est le plus grand corps de la zone mais il n’avait jamais été exploré avant la visite de Dawn. La sonde s’en est progressivement rapprochée et depuis la mi-décembre 2015, elle a atteint son orbite finale à un peu plus de 380 kilomètres de la surface. c’est à cette altitude que la sonde a bouclé, fin mai 2016, sa millième révolution autour de Cérès.

Depuis son arrivée, Dawn a renvoyé vers la Terre plus de 16.000 images de Cérès en 2015 et autant sont attendus pour ce premier semestre 2016. Ces clichés ont été pris par la Caméra FC (Framing Cam). Ils couvrent maintenant la presque totalité de la surface de la planète naine (99,9%), qui apparaît la plupart du temps très sombre, avec une luminosité à peine supérieure à celle de l’asphalte.

Cérès Dawn 385 km

La surface de Cérès vue d’une altitude de 385 kilomètres (Source : NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

D’autres instruments de Dawn sont activés et fonctionnent aujourd’hui à plein régime, en orbite basse. Le spectromètre imageur en lumière infrarouge et visible VIR sert ainsi à identifier les minéraux : il observe comment différentes longueurs d’onde de lumière sont réfléchies par la surface de Cérès. Le détecteur de rayons gamma et de neutrons GRaND est aussi en pleine phase d’exploitation : il aidera les scientifiques à déterminer quels sont les éléments chimiques qui constituent les roches sur Cérès.

Plus tôt en décembre 2015, les membres de l’équipe scientifique de Dawn ont révélé que la matière lumineuse se trouvant dans certains cratères comme Occator pourrait être du sulfate de magnésium. La présence de ces taches lumineuses sur Cérès avait fait couler beaucoup d’encre mais la résolution du mystère est proche : les nouvelles données vont confirmer (ou infirmer) cette hypothèse.

Cérès cratère Gaue 1400 km

La surface de Cérès vue d’une altitude de 385 kilomètres (Source : NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA).

Les scientifiques ont également relevé que Cérès contient des argiles ammoniaquées. Parce que l’ammoniac est abondant dans le système solaire externe, cette constatation suggère que Cérès aurait été formée au voisinage de Neptune et aurait secondairement migré vers l’intérieur du système solaire. Là aussi de nouvelles mesures vont étayer ces arguments.

Dawn fonctionnera jusqu’à épuisement de ses batteries. La sonde étant placée sur une orbite très stable, elle devrait rester satellisée autour de la planète naine de nombreuses années après son arrêt définitif.

Source : Sciences & Avenir

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Question d’espace« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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