De la neige rose en Arctique, un phénomène qui inquiète les chercheurs

Des chercheurs viennent de mettre en évidence le lien entre l’apparition de glace rose et la fonte accélérée de l’Arctique. Un phénomène interdépendant associé à la présence d’algues roses et qui pourrait s’aggraver dans les années à venir.

Le « sang des glaciers » illumine les photos de l’Arctique. Depuis quelques années, de plus en plus de clichés dévoilent en effet un phénomène étrange : de la neige qui devient rose et donne aux paysages des couleurs pastel. Si ce changement a de quoi en émerveiller certains, il cache en réalité un phénomène beaucoup moins enchanteur aux effets très sérieux.

Pour tirer la sonnette d’alarme, des scientifiques anglais et allemands viennent de publier une nouvelle étude dans la revue Nature Communications. Celle-ci dévoile l’impact qu’a cette pollution sur le cycle de la nature.

Si la neige devient rose, c’est grâce à un organisme très particulier : l’algue Chlamydomonas nivalis. Comme son surnom, le « sang des glaciers », le suggère, cette algue présente une couleur rose-rouge et se développe notamment dans les glaciers de l’Arctique. Sa coloration est une forme de défense contre les rayons ultraviolets lorsque vient la saison des hautes températures.

Neige rose Arctique

La neige rose en Arctique.

En effet, quand l’atmosphère se réchauffe, l’algue remonte à la surface du glacier où de l’eau fondue peut être présente. Ces conditions sont idéales pour le développement de l’algue qui prolifère. Mais cette prolifération n’est pas sans conséquence. Lorsque l’algue recouvre le glacier, celui-ci fond encore plus vite.

Si une surface est plus foncée, elle absorbe plus de chaleur et perd de son pouvoir réfléchissant, c’est ce qu’on appelle l’albédo. Dans leur étude, les chercheurs ont ainsi déterminé que l’albédo pouvait diminuer de 13% sur une période de 100 jours. Une diminution qui conduit à une accélération de la fonte du glacier, enclenchant par là-même un cycle infini peu favorable.

« Comme nous le prouvons avec nos données, la fonte des glaces est l’une des causes majeures du développement de l’algue. Des fontes extrêmes comme celle de 2012 où 97% de la calotte glaciaire a été impactée vont se reproduire », préviennent les chercheurs dans leur publication.

« Ces évènements vont intensifier les effets des algues sur l’albédo qui vont en retour intensifier le taux de fonte », ajoutent-ils. Selon les scientifiques, le phénomène pourrait encore s’aggraver avec le changement climatique capable d’alimenter le cycle destructeur. Un impact considérable qui nécessite des études approfondies et devrait être pris en compte dans les prédictions.

« Nos résultats montrent que l’effet « bio-albédo » est important et doit être considéré dans les futurs modèles climatiques » de la même façon que le carbone suie issu notamment des feux de forêt, conclut dans un communiqué Stefanie Lutz, du German Research Centre for Geosciences GFZ.

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, la page Risques majeurs.

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