La grande tache rouge échauffe l’atmosphère de Jupiter

Repéré depuis plus de 350 ans, la grande tache rouge de Jupiter insuffle de l’énergie dans la haute atmosphère de la planète géante.

Le mystère datait de plusieurs décennies : la haute atmosphère de Jupiter est aussi chaude que celle de la Terre — alors que notre planète est bien plus proche du Soleil que la géante gazeuse. Qu’est ce qui échauffe ainsi l’atmosphère jovienne ?

Les chercheurs des universités de Boston (Etats-Unis) et de Leicester (Royaume-Uni) viennent de trouver une explication : c’est la fameuse grande tache rouge qui expliquerait cet échauffement excessif ! Pour parvenir à cette conclusion, publiée dans le revue Nature du 27 juillet 2016, les chercheurs se sont fondés sur des simulations numériques réalisées à partir d’observations de cette étonnante région de l’atmosphère de Jupiter que les astrophysiciens n’hésitent pas à qualifier d’une des merveilles de notre système solaire.

Grande tache Jupiter

La Grande Tâche Rouge vue par Voyager 2 en 1979 (Source : NASA).

Dans un premier temps, l’équipe a observé Jupiter dans l’infrarouge avec le télescope IRTF (Infrared Telescope Facility) situé au sommet de Mauna Kea à Hawaii (Etats-Unis). Elle a remarqué une augmentation de température dans la région au-dessus de la grande tache rouge. Les simulations numériques ont confirmé cette hypothèse.

Découverte par l’astronome français Jean-Dominique Cassini en 1665, la tache rouge a servi à déterminer la période de rotation de Jupiter. Il s’agit en fait d’un anticyclone de 12.000 kilomètres de long et 15.000 de large au sein duquel les vents soufflent à 700 km/h.

Alors que la tache est observée depuis 350 an, les astronomes ont pu suivre au cours des deux dernières années un changement de sa forme — un léger rétrécissement de son diamètre. Il n’y a pas de consensus sur l’origine de cet anticyclone géant dans l’atmosphère de la grande planète gazeuse.

Source : Sciences & Avenir

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Promenade spatiale au fil des ondes« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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