Niku, ce mystérieux objet découvert au-delà de la planète Neptune

Les scientifiques ont découvert un étrange objet au-delà de la planète Neptune. Surnommé Niku, cet objet transneptunien (OTN) se comporte de manière étrange avec un orbite en décalage par rapport à ceux des autres corps du système solaire.

Notre système solaire n’a visiblement pas dévoilé tous ses secrets. Une équipe internationale d’astronomes a récemment découvert un mystérieux objet en périphérie de notre système. Surnommé Niku, ce dernier semble être un objet transneptunien (OTN) à savoir un corps dont l’orbite se situe au-delà de celle de la planète Neptune.

Ce n’est pas la première fois qu’une découverte de ce genre est réalisée. Il existe en effet beaucoup de transneptuniens et les scientifiques en mettent régulièrement en évidence. Toutefois, dans cette foule de corps célestes, Niku semble sortir du lot.

Le planétoïde qui ferait environ 200 kilomètres de diamètre ou moins au vu de son aspect, se comporte en effet de manière sensiblement singulière. Pour commencer, son orbite se situe sur un plan incliné à 110 degrés par rapport à celui du système solaire. Ensuite, il évolue selon un mouvement à reculons.

Objet périphérie Système solaire

Un étrange objet découvert en orbite à la périphérie du système solaire (Source : ESO).

En effet, contrairement à la plupart des planètes et satellites du système, l’orbite de Niku autour Soleil ne s’effectue pas dans le sens des aiguilles d’une montre (en considérant le pôle Nord de son plan de révolution) mais dans le sens inverse. Ce n’est pas la première fois qu’un objet transneptunien présente une orbite inverse mais ça ne s’était encore jamais combiné à un plan incliné.

Ces particularités font de Niku un véritable casse-tête pour les chercheurs. « Il y a encore beaucoup de choses hors du système solaire dont nous ne sommes pas conscients », confie au New Scientist Matthew Holman, astrophysicien au Harvard-Smithsonian et membre de l’équipe de recherche.

Une telle orbite est en effet surprenante pour ne pas dire « rebelle ». « Le mouvement cinétique force tous les objets à tourner dans une direction de la même manière. C’est la même chose qu’une toupie, chaque particule tourne dans la même direction », explique l’astronome Michele Bannister de l’université Queens à Belfast au Royaume-Uni.

Ainsi, si Niku n’orbite pas avec le plan du système solaire et tourne dans la direction opposée, cela signifie qu’il doit être influencé par quelque chose d’autre, peut-être une force gravitationnelle. Il est également possible que l’objet ait été éjecté de sa course par une collision avec un autre corps. Les scientifiques suggèrent par ailleurs la possibilité que Niku fasse partie d’un ensemble d’objets suivant la même orbite étrange.

Pour en savoir plus, les chercheurs ont tenté de découvrir si cette anomalie ne pouvait pas être due à une planète encore inconnue se trouvant dans ou proche du système solaire. Mais les recherches n’ont pour le moment mené à aucun résultat concluant. Davantage d’études sont ainsi prévues afin de percer les secrets de ce mystérieux corps et de son origine.

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Promenade spatiale au fil des ondes« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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