Les Russes ont-ils capté un signal extraterrestre ?

Un mystérieux signal, SETI-compatible, aurait été capté en provenance du système HD164595, dans la constellation d’Hercule, qui abrite au moins une exoplanète. Sa nature est encore indéterminée.

En mai 2015, le radiotélescope Ratan 600, installé dans le Caucase, a-t-il vraiment capté un signal « SET-compatible », c’est-à-dire qui présente des caractéristiques pouvant évoquer une émission volontaire et artificielle ? Oui, si l’on en croît l’effervescence consécutive au mail de l’astronome Alexander Panov, et par lequel il invite ses collègues à assister à une communication portant sur ce sujet lors du prochain Congrès Astronomique International (elle se tiendra à Guadalajara au Mexique le 27 septembre 2016).

Peut-on pour autant affirmer que ce signal, émanant apparemment du système HD164595 situé à 95 années-lumière de la Terre, est de nature artificielle, en provenance directe d’une civilisation extraterrestre ? Non. D’abord parce que la communication sur ses caractéristiques est encore parcellaire : on sait qu’il a été reçu le 15 mai 2015 durant deux secondes à une longueur d’onde de 2,7 cm. L’amplitude estimée du signal est de 750 mJy (milli jansky, une unité d’intensité en radioastronomie) comme le rappelle le site Centauri Dreams, le premier à avoir relayé la nouvelle.

Ratan-600

Le radiotélescope Ratan-600 qui a capté le mystérieux signal.

Toujours d’après la même source, son intensité est telle qu’il ne pourrait provenir, s’il est artificiel, « que d’une civilisation au moins au même stade d’évolution que la nôtre et peut-être même plus avancée ». Mais les scientifiques n’écartent pas l’hypothèse d’un bruit parasite, d’un artéfact ou même d’un signal militaire terrestre renvoyé vers la Terre par ricochet (sur un astéroïde par exemple).

En fait, pour que l’hypothèse extraterrestre soit vraiment prise au sérieux, il faudrait que l’émission soit captée à plusieurs reprises en provenance du même point du ciel. A priori, ce n’est pas le cas ici, à moins que les astronomes en charge du Ratan n’annoncent lors de leur intervention avoir enregistré un signal à plusieurs reprises. Une hypothèse très peu probable : un tel secret aurait bien du mal a être gardé si longtemps.

Signal radio HD164595

Le signal radio détecté durant 2 secondes en direction de HD 164595 le 15 mai 2015 par le radiotélescope RATAN-600 (Source : Bursov et al).

On se retrouvera sans doute dans un cas similaire au signal Wow, une émission radio puissante, à bande étroite et centré sur la raie à 21 centimètres (celle de l’hydrogène), capté le 15 août 1977 par le radiotélescope The Big Ear. Son intensité et sa bande d’émission évoquent fortement un signal artificiel et volontaire mais il n’a jamais été réentendu malgré des heures de surveillance de plusieurs radiotélescopes pointés dans la même direction. 40 ans après, il n’est pas expliqué mais ne constitue pas une preuve scientifique de l’existence d’une vie extraterrestre. Qu’en sera-t-il de l’enregistrement du Ratan ? Il faudra attendre la conférence du 27 septembre pour connaître son importance.

Plusieurs autres télescopes ont été pointés vers HD164595 depuis cette annonce. Ils apporteront aussi des informations complémentaires, si jamais ils détectent quelque chose. Le système HD164595 se compose d’une étoile de même classe que le Soleil de 0,99 mase solaire et d’au moins une planète proche de son étoile de 16 masses terrestres classées dans la catégorie des Neptune chauds. Elle n’est pas située dans la zone d’habitabilité, l’eau ne peut y demeurer liquide à sa surface et il y a bien peu de chances qu’elle puisse abriter de la vie. Toutefois, ce système pourrait abriter d’autres planètes pas encore repérées.

Source : Sciences & Avenir

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Promenade spatiale au fil des ondes » et « La recherche de la vie dans l’Univers« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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