La NASA veut chercher la vie sur Europe, une lune de Jupiter

La NASA prévoit d’envoyer une sonde tourner autour d’Europe, pour préparer, dans une douzaine d’années, l’arrivée d’un atterrisseur. Cette lune de Jupiter qui cache sous son épaisse banquise un immense océan d’eau salée passionne les exobiologistes. Ce corps glacé est un candidat prioritaire pour la recherche d’une vie ou au moins des conditions dans laquelle une vie proche de la nôtre pourrait apparaître et se développer. Une étude conceptuelle est en cours car la mission ne sera pas simple…

Dans moins de trois ans, le rover de la mission Mars 2020, de la NASA, s’envolera pour rechercher d’éventuelles traces de vie passé sur la Planète rouge. Ce sera une première dans l’histoire de l’exploration spatiale depuis les tentatives des atterrisseurs Viking, quarante ans plus tôt. Un nouveau chapitre va s’écrire en ce début de XXIe siècle qui pourrait voir débarquer les premiers Hommes sur Mars à l’horizon 2030.

Au même moment, peut-être en 2031, il est possible qu’ailleurs dans le Système solaire, un atterrisseur se pose sur Europe. Considéré par la NASA comme une « cible prioritaire de la recherche de la vie ailleurs que sur Terre », ce monde glacé potentiellement habitable en orbite autour de Jupiter intrigue autant qu’il fascine les astronomes depuis qu’un vaste océan d’eau salée en contact avec le noyau rocheux y a été découvert. Avec Encelade, autour de Saturne, deux fois plus loin, il est un des lieux où des formes de vie sont susceptibles d’exister.

Il ne reste donc plus qu’à aller y voir de plus près… Oui, mais pour explorer son océan qui contient deux fois plus d’eau que la Terre, il faut au préalable percer son épaisse armure de glace. Une autre solution, plus simple à mettre en œuvre, serait d’enquêter le plus près possible des geysers récemment découverts, là où les sols fragilisés et fragmentés sont douchés par l’eau expulsées depuis ses entrailles. Ainsi, si vie il y a sous la surface de cette lune, sa signature devrait être décelable dans cet environnement.

Europe

Europe, l’un des satellites de Jupiter (Source : NASA)

Bientôt, au début de la décennie 2020, une sonde de la NASA quittera la Terre pour une mission de survol de cette lune presque aussi grande que la nôtre. Au programme d’Europa Multiple Flyby Mission : 45 survols à des altitudes variant entre 2.700 et 25 km où seront menées des enquêtes approfondies sur son habitabilité via des cartographies détaillées de sa minéralogie, des études de sa géodynamique, etc. Un préambule en quelque sorte visant à préparer le terrain, si l’on peut dire, du futur atterrisseur qui intéresse l’agence spatiale américaine.

Ce futur explorateur est en train de passer ses premières évaluations conceptuelles (pré-phase A dans le jargon de la NASA), étapes obligées avant son développement et sa construction, si toutefois elle est décidée. Le rapport de la Science Definition Team (SDT), l’équipe constituée par la NASA en juin 2016, chargée d’évaluer la faisabilité de la mission et ses bénéfices scientifiques, vient d’être dévoilé (à consulter ici). Après délibération, les 21 chercheurs ont défini trois objectifs scientifiques :

  • rechercher la vie ou des biosignatures ;
  • définir l’habitabilité d’Europe par l’analyse des dépôts en surface ;
  • caractériser les propriétés de sa surface pour une connaissance approfondie du terrain en vue de missions ultérieures d’exploration robotiques. Dans ses abysses peut-être ?

Les chercheurs ont préconisé de doter l’engin de huit instruments dans une « stratégie de détection de la vie ». Des forages dans un sol de glace (et autres matériaux déposés) jusqu’à 10 cm de profondeur sont envisagés. En collaboration avec les ingénieurs, l’équipe a aussi réfléchi à l’arrivée de l’atterrisseur et au moyen de le débarquer sur cet astre qui est quasiment dépourvu d’atmosphère. Affaire à suivre donc…

Prochain rendez-vous des scientifiques pour en parler, le 19 mars à l’occasion des Lunar and Planetary Science Conference (LPSC) de 2017, puis le 23 avril, lors de Astrobiology Science Conference (AbSciCon).

Source : Futura-Sciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « La recherche de la vie dans l’Univers« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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