Dinosaures : les secrets de leurs tailles gigantesques recherchés au synchrotron ESRF

À dessein de mieux comprendre comment les bébés des grands dinosaures se développaient et aussi pourquoi certains d’entre eux sont devenus des géants au cours de l’évolution, des paléontologues ont scanné aux rayons X trente œufs d’une espèce qui vivait il y a environ 215 millions d’années. Certains d’entre eux contenaient des embryons à divers stades de développement.

Même s’il est possible de retrouver du collagène de dinosaures vieux de 80 millions d’années, nous n’aurons jamais accès à l’ADN de ces terribles lézards car celui-ci ne se conserve pas assez longtemps. Jurassic Park restera un rêve, on peut donc renoncer à observer des dinosaures in vivo pour comprendre en détail leur biologie et leur éthologie.

Pour autant, les paléontologues ne se découragent pas car la chimie et la physique peuvent leur donner des renseignements précieux sur ces questions avec, bien sûr, les indispensables études de terrains. Il est possible ainsi de se servir des isotopes pour tenter de savoir si les dinosaures étaient à sang chaud ou froid.

Depuis une vingtaine d’années, ce sont aussi les rayons X qui sont mis à contribution car ils permettent notamment de faire des études non destructrices des fossiles encore pris dans leur gangue rocheuse. On en a une nouvelle illustration en ce moment avec l’annonce faite sur le site du fameux European Synchrotron Radiation Facility (en français Installation européenne de rayonnement synchrotron), l’un des trois plus importants synchrotrons actuellement en fonctionnement dans le monde. L’ESRF, comme il est toujours appelé, a ainsi mis à la disposition des paléontologues l’une de ses lignes de lumière, comme on dit dans le jargon des physiciens, pour faire de la microtomographie durant quatre jours et quatre nuits.

Oeuf Mussaurus patagonicus

Un œuf de Mussaurus patagonicus en cours d’étude à l’European Synchrotron Radiation Facility (Source : ESRF).

Ainsi, les chercheurs ont pu faire des reconstitutions en 3D de l’intérieur de trente œufs de dinosaures d’une même espèce en provenance d’Argentine. Certains contenaient des embryons à différents stades de développement de Mussaurus patagonicus, un genre de dinosaure sauropodomorphes du Trias supérieur qui vivait il y a environ 215 millions d’années. Ces œufs ont été découverts dans des nids conservés par les sédiments de la formation géologique El Tranquilo située en Patagonie. Des restes de bébés et de jeunes Mussaurus patagonicus, faisant d’ailleurs penser à une souris d’où le terme Mussaurus, y ont également été retrouvés et ont fait l’objet d’investigation à l’ESRF, en parallèle avec les œufs.

Les données obtenues sont toujours en cours d’analyse et les paléontologues espèrent qu’elles leur permettront de mieux comprendre pourquoi et comment certains dinosaures sont devenus de grandes tailles au cours des millions d’années et pas seulement les détails de la croissance des embryons de dinosaures. Mussaurus patagonicus est en effet une des formes primitives des dinosaures herbivores qui vont évoluer pour donner des géants tels que le célèbre Brachiosaure, un saurischien sauropode de la fin du Jurassique et du début du Crétacé qui, lui, mesurait environ 25 m de long, 12 m de haut et pesait entre 32 et 50 tonnes.

Les chercheurs pensent, pour des raisons liées à la biologie, que les étapes du développement des os du squelette et du crâne des embryons, ainsi que ceux d’un bébé et d’un jeune Mussaurus patagonicus de deux ans, contiennent des indices sur l’évolution qui a fait passer des sauropodomorphes aux sauropodes.

Source : Futura-Sciences

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