Océans sur les lunes de Saturne et Jupiter : la NASA fera des annonces le 13 avril 2017

L’Agence spatiale américaine doit faire une communication sur la possible présence d’océans sur les lunes du système solaire demain, à 14h, heure de Guadeloupe.

Elle est passée maître dans l’art du suspens. La NASA fait une « annonce d’annonce » comme elle en a le secret : demain, jeudi 13 avril 2017, l’Agence spatiale américaine promet des révélations sur la possible présence d’océans sur les lunes du système solaire. Cette annonce est prévue à 14h, heure de Guadeloupe. Elle intervient à quelques semaine de la clôture des appels d’offre pour les missions New Frontiers de la NASA ; le budget de chacune de ces missions frôle le milliard de dollars (à comparer avec les missions Discovery, autour de 500 millions de dollars).

Au vu de la composition du panel d’intervenants d’ores et déjà annoncés par la NASA, on peut s’attendre à ce qu’il soit question des lunes glacées de Saturne (avec les derniers résultats de la sonde Cassini, juste avant son plongeon, qui durera des semaines, dans l’atmosphère de la géante gazeuse) et de celles de Jupiter. Les panaches de vapeur d’eau surprises par le télescope spatial Hubble au-dessus d’Europe, un satellite de Jupiter, incite à une comparaison avec de récentes données concernant les lunes de Saturne.

Europe

Europe, l’un des satellites de Jupiter (Source : NASA)

En mai 2016, des astrophysiciens avaient déjà publié de très favorables indices faisant d’Europe l’une des candidates les plus sérieuses pour la recherche de vie dans le système solaire. Il s’agissait d’une étude concernant le ratio oxygène/hydrogène dans l’océan d’eau salée qu’abrite cette lune sous sa croûte glacée.

Ce travail était justement publié dans les Geophysical Research Letters par une équipe du Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA. Il montrait que dans les profondeurs d’Europe, il y a environ dix fois plus d’oxygène que d’hydrogène. Un montant à peu près similaire à ce qui est généré dans les océans terrestres… Voilà de quoi espérer que l’annonce du 13 avril ne tiendra pas du pétard mouillé.

Source : Sciences & Avenir

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « La recherche de la vie dans l’Univers« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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