Jupiter : La sonde Juno bientôt au-dessus de la grande tache rouge

Le 10 juillet 2017, la sonde de la NASA va survoler la grande tache rouge de Jupiter à seulement 9.000 kilomètres d’altitude.

Le 5 juillet 2017, la sonde Juno aura bouclé une année d’investigations autour de Jupiter. Quelques jours après cet anniversaire, Juno va survoler un des phénomènes les plus célèbres du système solaire : la grande tache rouge de Jupiter.

Découverte par l’astronome français Jean-Dominique Cassini en 1665, la tache rouge est en fait un anticyclone de 12.000 kilomètres de long et 15.000 de large au sein duquel les vents soufflent à 700 km/h ! « Cette tempête monumentale fait rage sur la plus grande planète du système solaire depuis des siècles.

Maintenant, Juno et ses instruments scientifiques ​​vont plonger à travers les nuages pour nous aider à comprendre comment elle fonctionne et ce qui la rend tellement spéciale », souligne Scott Bolton, chercheur principal sur Juno. Le survol de la grande tache rouge sera le climax de la sixième orbite scientifique de Juno autour de Jupiter qui doit durer 53,4 jours. Elle survolera la tempête à environ 9000 km au-dessus des nuages mais sa trajectoire l’amènera à certains moments jusqu’à seulement 3.500 kilomètres de la planète.

Grande tache Jupiter

La Grande Tâche Rouge vue par Voyager 2 en 1979 (Source : NASA).

La sonde Juno devait, en tout, effectuer 36 révolutions complètes autour de Jupiter, mais un problème moteur a contraint les ingénieurs à la laisser sur une orbite elliptique qui ne permettra sans doute pas de réaliser cet objectif. Cela n’oblitère toutefois pas les objectifs scientifiques de Juno qui se rapprochera toujours aussi près de Jupiter mais moins souvent que prévu.

Les observations et les enregistrements de la JunoCam conservent donc leur intérêt. Et ce contretemps pourrait même favoriser de nouvelles études : en restant sur son orbite elliptique, la sonde va pouvoir observer les confins de la magnétosphère jovienne.

Il est toujours prévu qu’elle achève sa mission vers le mois de février 2018, en se précipitant vers la surface où elle se désintègrera.

Source : Sciences & Avenir

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, l’exposition « Initiation à l’astronomie« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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