L’essor des grenouilles rendu possible grâce à la disparition des dinosaures

Il y a 66 millions d’années, un astéroïde frappait la Terre et provoquait l’extinction des dinosaures. Mais pas celle des grenouilles, qui se sont ensuite multipliées.

Le malheur des uns fait le bonheur des autres. L’histoire des grenouilles et des dinosaures l’illustre bien. Car en disparaissant, les plus grands lézards de l’histoire ont laissé l’espace nécessaire aux grenouilles survivantes pour qu’elles puissent se multiplier… Au point de devenir l’un des vertébrés les plus variés de notre planète, rapporte un rapport des Comptes rendus de l’Académie américaine des sciences (PNAS).

Tout a commencé il y a 66 millions d’années, quand un astéroïde frappa la Terre et effaça les trois quarts de la vie qui s’y trouvait. Cette catastrophe provoqua l’extinction des dinosaures, mais pas celle des grenouilles. Parmi les survivantes, dix espèces, dont trois majeures qui sont ensuite parvenues à se diversifier et à (re)peupler la planète.

Aujourd’hui, quelques 6700 espèces de grenouilles existent. 88% des grenouilles contemporaines ont des racines qui remontent à ces trois lignées de robustes ancêtres.

Grenouille fluorescente Amérique du Sud

Aujourd’hui, il existe environ 6700 espèces de grenouilles. En photo, une grenouille verte fluorescente vivant dans les forêts d’Amérique du sud (Source : AFP).

« Les grenouilles existent depuis plus de 200 millions d’années, mais cette étude montre que ce n’est qu’à l’extinction des dinosaures que nous avons eu cette explosion de variétés qui ont donné la grande majorité des grenouilles d’aujourd’hui », explique un des auteurs de l’étude, David Blackburn, conservateur adjoint des amphibiens et des reptiles au musée d’histoire naturelle de Floride.

« Cette découverte est totalement inattendue », souligne-t-il, car les scientifiques croyaient jusqu’à présent que les différentes espèces de grenouilles avaient émergé progressivement à la fin du Crétacé, soit entre il y a 150 millions d’années et 66 millions d’années.

Mais cette dernière étude montre que l’apparition des grenouilles a plutôt ressemblé à une « explosion », les petits amphibiens profitant de la disparition d’autres créatures pour s’abriter dans leurs habitats laissés vacants.

Grenouille sud de l'Inde

Une grenouille de 13,6 mm découverte dans le sud de l’Inde (Source : AFP).

Les chercheurs, en Chine et aux Etats-Unis, ont établi pour leur étude la plus grande base de données sur les grenouilles. Des échantillons génétiques ont été prélevés sur 156 espèces de grenouilles et ajoutés aux données déjà disponibles concernant 145 autres espèces.

Cette étude a passé en revue 95 gènes, quand les précédentes études évaluaient seulement de 5 à 12 gènes. Les chercheurs ont aussi étudié des fossiles pour déterminer quand s’étaient formées les nouvelles espèces.

Ils ont découvert qu’il n’y avait « pas eu une mais trois explosions de nouvelles espèces de grenouilles, sur différents continents, toutes concentrées juste après la disparition massive de la plupart des dinosaures et de beaucoup d’autres espèces il y a environ 66 millions d’années ».

Deux des trois lignées qui ont survécu, les Microhylidae et les Natatanura, venaient d’Afrique. La troisième, les Hyloidea, s’est répandue en Amérique latine. L’évolution a été similaire pour certains oiseaux, note un autre auteur de l’étude, David Hillis, professeur de biologie à l’université du Texas. Certaines grenouilles se sont cachées dans les arbres, générant une espèce de grenouille des arbres.

Source : L’Express/AFP

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