La Grande Tache Rouge de Jupiter se dévoile comme jamais grâce à la sonde Juno

De stupéfiants clichés de la Grande Tache rouge viennent d’être dévoilés par la NASA et sa sonde spatiale Juno. Observé depuis plusieurs siècles à la surface de la planète Jupiter, ce gigantesque anticyclone devrait dévoiler certaines de ses zones d’ombre d’ici quelques années.

La Grande Tache rouge présente dans l’atmosphère de la planète Jupiter attire l’attention des scientifiques depuis bon nombre d’années déjà. Avec un diamètre 1,3 fois supérieur à celui de la Terre (soit environ 16.500 kilomètres), l’immense anticyclone est sous l’observation des spécialistes depuis 1665.

Mais ce n’est qu’en 1878 que ce nom lui a été donné, au moment où la couleur de cette fameuse tache a pu être déterminée. Depuis, les scientifiques ne se lassent plus de l’observer et la photographier sous toutes les coutures. Le 13 juillet dernier, ce sont toutefois des clichés particulièrement remarquables du phénomène que la NASA a dévoilés.

Les images ont été capturées le 11 juillet au matin d’après la NASA et ce sont les premières vues de la tache géante prises d’aussi près, à savoir 9.000 kilomètres de distance. « Nous avons désormais les meilleures images de cette tempête iconique », a indiqué Scott Bolton, responsable de la mission et chercheur au Southwest Research Institute à San Antonio.

Grande tache rouge Jupiter Juno 10/07/2017

Gros plan sur la Grande Tache Rouge de Jupiter photographiée par Juno le 10 juillet. L’image brute a été traitée par Seán Doran et Gerald Eichstädt. (Source : NASA/PL-Caltech/SwRI/MSSS/Gerald Eichstädt/Seán Doran)

C’est de la sonde Juno lancée le 5 août 2011 que proviennent ces incroyables clichés, effectués seulement quelques jours après la date anniversaire de sa mise en orbite autour de Jupiter, un an plus tôt, le 4 juillet 2016. « Pendant des siècles les scientifiques ont observé, se sont interrogés et ont théorisé sur la grande tache rouge jovienne », a commenté Scott Bolton.

Grâce à Juno, elle commence aujourd’hui à livrer davantage de secrets. Après un an en orbite autour de la fascinante planète, la sonde spatiale comptabilise en effet près de 114,5 millions de kilomètres à son actif et plusieurs survols rapprochés. Des mois d’observation qui ont permis de recueillir de nouveaux résultats sur Jupiter et les phénomènes qui l’animent.

Grande tache rouge Jupiter Juno 10/07/2017

La Grande Tache Rouge de Jupiter photographiée par Juno le 10 juillet 2017. La sonde était à 9.866 km au-dessus de la tempête. (Source : NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS/Gerald Eichstadt)

Les premières conclusions témoignent d’un écosystème plus complexe et turbulent que les chercheurs ne le pensaient, avec une curieuse structure intérieure et d’immenses cyclones polaires. Mais les données rapportées par la sonde Juno commencent à peine à être analysées par les scientifiques.

« Cela va nous prendre du temps pour analyser toutes les données issues non seulement de la JunoCam mais aussi des neuf instruments scientifiques de Juno, afin de mettre en lumière le passé, le présent et le futur de la Grande Tache rouge », a relevé Scott Bolton dans un communiqué de la NASA.

Si la tempête est observée depuis 1830, les scientifiques estiment qu’elle pourrait exister depuis plus de 350 ans. Mais ces dernières années, ils ont observé que le phénomène semblait rétrécir pour une raison qui reste inconnue. Selon une étude parue en 2014, elle rétrécirait même tellement qu’à ce rythme, elle pourrait disparaitre d’ici une vingtaine d’années.

Les données collectées par Juno pourraient permettre d’élucider ce mystère. Durant sa mission, 37 survols de Jupiter au total sont prévus, à moins de 10.000 kilomètres de l’anticyclone. Selon la NASA, le prochain sur la liste, qui sera le septième depuis le début du projet spatial, s’effectuera le 1er septembre 2017.

Source : Maxisciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, l’exposition « Initiation à l’astronomie« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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