Plastique : 8,3 milliards de tonnes fabriquées par l’Homme depuis 1950

Notre planète est submergée par des milliards de tonnes de déchets en plastique accumulés depuis les années 1950. Une situation qui empire en l’absence d’un recyclage efficace, selon une nouvelle étude.

Des chercheurs des universités de Géorgie et de Californie ont déterminé que 8,3 milliards de tonnes de plastiques avaient été produites entre 1950 et 2015, parmi lesquelles 6,3 milliards de tonnes sont devenues des détritus très peu biodégradables. Seulement 9 % d’entre eux ont en effet été recyclés, 12 % ont été incinérés et 79 % se sont accumulés dans les décharges ou dans la nature, en particulier dans les océans, où plus de 8 millions de tonnes de plastiques sont déversées tous les ans.

La part des plastiques dans les déchets solides des décharges municipales des pays développés et à revenu intermédiaire a bondi de 1 % du volume total en 1960 à plus de 10 % en 2005. Si le rythme actuel persiste, il y aura quelque 12 milliards de tonnes de déchets plastiques dans les dépôts d’ordures ou dans la nature d’ici 2050, soit l’équivalent de 35.000 fois la masse de l’Empire State Building de New York, prédisent les auteurs de l’étude qui vient de paraître dans Science Advances.

« La plupart des matières plastique ne sont pas vraiment biodégradables, ce qui fait qu’elles pourraient persister des centaines voire des milliers d’années dans l’environnement, explique Jenna Jambeck, coauteure de ces recherches et professeure adjointe d’ingénierie à l’université de Géorgie. Nos estimations montrent la nécessité de mener une réflexion plus critique sur les matériaux que nous utilisons et la manière dont nous gérons nos déchets ».

Déchets plastiques plage Thaïlande

Accumulation de déchets plastique sur une plage du parc marin national de Tarutao, en Thaïlande.

Selon cette étude qui a compilé les statistiques de production de résines, de fibres et des additifs provenant d’une variété de sources industrielles, la production mondiale de plastiques est passée de 2 millions de tonnes en 1950 à 400 millions de tonnes en 2015, soit plus que la plupart des autres matériaux fabriqués par l’Homme.

« La moitié de tous les plastiques deviennent des déchets après seulement quatre années ou moins d’utilisation, explique Roland Geyer, principal auteur et professeur adjoint à la faculté des sciences environnementales à l’université de Californie, à Santa Barbara. Ce que nous essayons de faire, c’est de créer les fondations d’une gestion durable des matériaux. Et nous pensons que les discussions des politiques à suivre dans ce domaine seront mieux étayées et fondées sur des faits maintenant que nous avons produit ces chiffres », fait-il valoir.

Déchets plastiques océan

La plupart des matières plastique ne sont pas vraiment biodégradables (Source : AFP).

Ces chercheurs insistent sur le fait qu’ils ne plaident pas pour une élimination des plastiques dans l’économie mais cherchent à encourager une réflexion sur les usages de ces matériaux et leur recyclage. « Il y a des usages pour lesquels les plastiques sont indispensables, surtout pour fabriquer des produits conçus pour durer longtemps », précise Kara Lavender Law, chercheuse à Sea Education Association (SEA), un organisme de recherche océanographique. Mais, juge-t-elle, je pense que nous devons réfléchir soigneusement à notre utilisation étendue des plastiques et nous interroger sur le fait de savoir quand le recours à ces matériaux est nécessaire ou pas ».

Les auteurs de cette étude relèvent que le fait de recycler est utile si cela permet de réduire la production de nouveaux plastiques. Ils mettent en garde contre l’incinération de ces débris qui peut avoir des effets néfastes pour l’environnement et la santé publique. Presque aucun des plastiques les plus courants sont biodégradables, ce qui fait que les déchets ne peuvent que s’accumuler.

Source : Futura-Sciences/AFP

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Regards sur la pollution« , ainsi que la page Environnement/Santé.

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