Un nouveau chasseur de planète au Chili

La station MASCARA de l’observatoire de La Silla a capté sa première lumière. Elle doit traquer les planètes qui tournent autour d’étoiles très lumineuses.

MASCARA est un petit instrument développé par l’Université de Leiden, aux Pays-Bas, destiné à la recherche d’exoplanètes orbitant autour d’étoiles très brillantes. C’est un ensemble de cinq caméras numériques de série, confinées dans une enceinte à température contrôlée, qui effectuent des mesures répétées de la luminosité de milliers d’étoiles.

MASCARA peut ainsi détecter, au moyen d’un logiciel, la faible diminution de brillance stellaire consécutive à un passage d’une planète devant une étoile, un technique appelée photométrie des transits. La station du Chili qui vient donc d’obtenir sa première lumière est la seconde du genre. Une première est installée en Europe, dans les îles Canaries. A toutes les deux, elles couvrent la quasi totalité du ciel visible depuis leur site d’observation.

Télescope MASCARA

Le chasseur d’exoplanètes MASCARA à l’Observatoire de La Silla (Source : ESO).

Les caméras des stations MASCARA vont se focaliser sur les étoiles les plus brillantes qui n’ont pas encore été étudiées par d’autres télescopes. Elles vont permettre d’identifier la présence d’exoplanètes et d’en dresser un catalogue. Ce sont principalement des grosses planètes (d’une taille supérieure à Neptune) qui seront scrutées par ce nouvel instrument.

Parmi elles, les « Jupiters chauds », des planètes géantes et gazeuses situées à proximité de leur étoile et dont la température de surface est supérieure à 1000 kelvins (730°C) ou les « super-Terres », de grosses planètes rocheuses. Les plus intéressantes seront ensuite explorées avec d’autres outils plus performants et notamment les télescopes spatiaux comme Kepler ou le VLT, au sol.

Source : Sciences & Avenir

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Promenade spatiale au fil des ondes » et « La recherche de la vie dans l’Univers« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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