Au menu de l’éclipse américaine, modélisation des nuages et sciences citoyennes

L’éclipse américaine du 21 août 2017 est attendue de pied ferme par les chercheurs, qui pourront procéder à de nombreuses expériences. Les observateurs aussi seront sollicités à travers une application smartphone dédiée, elle aussi, au progrès de la science.

Le 21 août 2017, les Américains vont vivre leur première éclipse solaire totale depuis 1918. Un événement rare, qui va mobiliser les chercheurs et les autorités fédérales du pays, et qui produira une ombre d’environ 110 km de largeur qui se déplacera de l’Oregon, dans l’extrême nord-ouest, en milieu de matinée, jusque sur la Caroline du sud de l’autre côté du pays, dans l’après-midi, traversant au total 14 États en près de deux heures.

Mais au-delà du spectacle, il s’agit d’une occasion exceptionnelle pour les chercheurs de mener à bien certaines expériences, impossibles à réaliser en conditions normales. Et les citoyens sont également appelés à participer, puisque l’Agence spatiale américaine (NASA) a dévoilé une application pour smartphones qui doit permettre à chacun de collecter des données sur son lieu d’observation !

L’éclipse totale fournira aux chercheurs l’occasion unique de réaliser de nombreuses expériences. L’une d’entre elles devrait permettre de valider un modèle numérique permettant de simuler à l’échelle de la planète entière la part de la lumière solaire réfléchie et absorbée, et ce en tout point de la Terre ou de son atmosphère. C’est ce qu’on appelle un modèle de transfert radiatif 3D : celui que la NASA veut tester prend en compte chaque nuage (diffusion et réflexion) ! Or l’éclipse, en projetant une ombre géante sur la planète, représente une occasion unique de s’assurer que le modèle reste valide aussi lorsque ce n’est rien de moins que la Lune qui bloque le rayonnement solaire.

Eclipse 21/07/2017

Pour cela, des données issues aussi bien de spectromètres au sol, mais aussi du satellite DSCOVR, vont être croisées. « C’est la première fois que nous pouvons recourir à la fois à des mesures au sol et depuis l’espace afin de calculer l’obscurcissement dû à l’éclipse », s’enthousiasme Guoyong Wen, le chercheur de la NASA reponsable du projet. « En fait, c’est une forme de test de cette nouvelle méthode de simulation 3D des nuages, précise Jay Herman, scientifique au Goddard Space Flight Center de la NASA. Et si l’essai est concluant, nous disposerons d’un meilleur outil de modélisation pour répondre aux questions sur le climat. »

Eclipse SoleilMais les simples spectateurs de l’éclipse pourront eux-aussi contribuer au progrès scientifique ! Y compris ceux qui se situent dans une zone où l’éclipse n’est que partielle. Comment ? En installant l’application gratuite GLOBE (Global Learning and Observation to Benefit the Environment), développée par la NASA. L’enjeu : collecter des informations sur la couverture nuageuse et la température de l’air en de nombreux points différents.

« Peu importe votre localisation en Amérique du Nord, que le temps soit nuageux, clair ou pluvieux, nous voulons inspirer des millions de spectateurs de l’éclipse à devenir les scientifiques d’un jour », a affirmé Kristen Weaver, coordinatrice assistante sur ce projet. L’Agence spatiale indique aussi que les observations des internautes seront compilées sur une carte interactive.

Source : Sciences & Avenir/AFP

Eclipse du 21 août 2017 en Guadeloupe

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, l’exposition « Initiation à l’astronomie« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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