Des scientifiques ont découvert à quoi ressemblait la toute première fleur sur Terre

Une équipe internationale de chercheurs pense être parvenue à reconstituer en 3D l’apparence de la toute première fleur apparue sur Terre il y a plus 140 millions d’années. Selon leurs conclusions, elle ressemblait un peu à un magnolia et était hermaphrodite.

Avis aux amateurs de botanique, on sait désormais à quoi ressemblait la toute première fleur apparue sur Terre. C’est du moins ce qu’affirme une équipe internationale de 36 chercheurs venus de 13 pays qui pense être parvenue à dresser le portrait-robot en 3D de cette fleur ancestrale.

Selon l’étude publiée dans la revue Nature Communications, la fleur en question était hermaphrodite : elle possédait à la fois des parties femelles et des parties mâles. « Cela ne devrait pas constituer une surprise », a indiqué à l’AFP Hervé Sauquet, enseignant-chercheur à l’Université Paris-Sud et principal auteur du projet. Et pourtant, c’est une première.

Ces conclusions sont le fruit d’un vaste projet nommé « eFlower ». Son objectif est de combiner les données disponibles sur la structure des fleurs avec le tout dernier arbre évolutif des plantes à fleurs afin d’en savoir plus sur l’évolution de ces végétaux. Pour mener à bien le projet, les scientifiques se sont ainsi basés sur des échantillons issus de quelque 800 espèces florales.

Prmière fleur sur Terre

Modélisation de la plus vieille fleur sur Terre (Source : H. Sauquet/J. Schönenberger).

C’est après six ans de travail et de fines analyses qu’ils ont finalement réussi pour la première fois à déterminer l’apparence et les propriétés de la fleur ancestrale, menant à un nouveau modèle inédit. « Il n’y a pas de fleur vivante qui ressemble exactement à la fleur ancestrale. Et pourquoi y en aurait-il ? » a expliqué le biologiste.

« C’est une fleur qui a existé il y a 140 millions d’années et qui a eu un temps considérable pour évoluer vers l’incroyable diversité de fleurs qui existe à ce jour », a-t-il ajouté. Actuellement, près de 300.000 espèces de plantes à fleur (ou plus scientifiquement angiospermes) sont répertoriées sur la planète bleue.

Les angiospermes ont fait leur apparition sur Terre il y a près de 140 millions d’années, à l’époque où les dinosaures vivaient encore. Ils réunissent des espèces de végétaux dont les organes reproducteurs sont concentrés en une fleur et dont les graines fécondées reposent à l’intérieur d’un fruit. Il en allait donc de même pour la fleur ancestrale.

D’après les résultats des chercheurs, cette fleur était donc bisexuée et possédait non seulement des carpelles, la partie femelle, mais également des étamines, la partie mâle. Le portrait-robot dressé donne également un aperçu de ses organes – ressemblant à des pétales – qui s’organisaient probablement par groupe de trois cercles concentriques.

Ceci va à l’encontre de ce qui a longtemps été présumé puisque les hypothèses suggéraient que la fleur ancestrale avait tous ses organes arrangés en spirale. Environ 20% des fleurs actuelles sont caractérisées par ces cycles « trimères » mais en nombre plus réduit. Enfin, les spécialistes ont déterminé que la première fleur était « probablement portée par un petit arbre ou un buisson », a indiqué Hervé Sauquet.

« Ces résultats remettent en question presque tout ce qui a été pensé et enseigné sur l’évolution florale jusqu’à maintenant », a déclaré Jürg Schönenberger, biologiste à l’Université de Vienne ayant pris part au projet. Ils offrent ainsi aux spécialistes un nouveau regard sur l’origine et l’évolution des fleurs, considérées comme l’une des grandes énigmes de la biologie.

« Personne n’avait vraiment réfléchi aux premiers stades de l’évolution des fleurs de cette façon, et pourtant une grande partie de la diversité peut être expliquée de façon simple avec le nouveau scénario qui émerge de nos modèles », a relevé Hervé Sauquet dans un communiqué du CNRS. Néanmoins, de nombreuses questions subsistent.

« Cette étude est un pas très important vers la compréhension nouvelle et de plus en plus sophistiquée de l’histoire évolutive des fleurs. Elle représente un progrès majeur et les résultats sur les fleurs les plus anciennes sont particulièrement intrigants », a conclu Peter Crane, Président de la Fondation Oaks Spring Garden.

Source : Maxisciences

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