L’astéroïde Oumuamua vient d’un système binaire

L’objet rocheux Oumuamua, identifié comme étant le premier astéroïde interstellaire, provient très probablement d’un système d’étoiles doubles.

L’astéroïde Oumuamua, dont le nom signifie messager en langue hawaïenne, a été repéré le 19 octobre 2017 par le télescope Pan-STARRS1 situé à Hawaï. C’était la première fois qu’était détecté un objet interstellaire en « visite » dans notre système solaire. D’où l’enthousiasme de la communauté des astronomes qui a pu établir sa lointaine origine en observant son orbite.

Quand le voyageur en forme de cigare a été découvert, les chercheurs ont d’abord supposé qu’il s’agissait d’une comète, c’est-à-dire l’un des innombrables objets glacés qui libèrent du gaz lorsqu’ils se réchauffent à l’approche du Soleil. Mais Oumuamua n’a pas montré d’activité semblable à celle d’une comète quand il a été à proximité de notre étoile. Il a été rapidement reclassifié comme un astéroïde – façon de dire qu’il s’agit d’un corps rocheux. Si sa nature interstellaire a vite été admise, la question de son origine restait toujours en débat. Aujourd’hui, une nouvelle étude permet de cibler les systèmes qui ont pu l’éjecter.

Astéroïde Oumuamua

Vue d’artiste représentant l’astéroïde « Oumuamua » observé depuis Hawai le 19 octobre 2017 (Source : ESO/M. Kornmesser)

Dans cette étude à paraître dans la revue Monthly Notices de la Royal Astronomical Society, Alan Jackson du Centre pour les sciences planétaires de l’Université de Toronto a entrepris de tester l’efficacité des systèmes d’étoiles binaires pour éjecter des objets. Ils ont également examiné la fréquence de ces systèmes stellaires composés de deux étoiles qui orbitent l’une autour de l’autre dans la Galaxie. Le scientifique et ses collègues ont déterminé que les étoiles binaires peuvent éjecter autant d’astéroïdes que de comètes dans l’espace interstellaire contrairement au Soleil qui, lui, propulse plus de comètes.

Sachant que ces systèmes sont majoritaires dans la Voie lactée, et dans les autres galaxies aussi, ils estiment donc qu’Oumuamua a de grande probabilité de provenir d’un tel système. Ils supposent également qu’une des deux étoiles du binôme doit avoir une masse et une température élevées, car autour de ce type d’étoile il y a des objets rocheux en plus grand nombre. Pour eux, Oumuamua a dû être éjecté au moment où les planètes du système étaient en train de se former. Il sera cependant difficile de déterminer l’origine précise de cet astéroïde qui vogue à travers la galaxie depuis des centaines de millions d’années.

Les astronomes estiment qu’un astéroïde interstellaire traverse le système solaire environ une fois par an mais ils sont très difficiles à traquer, ce qui fait qu’Oumuamua est le premier du genre à être découvert. Vers le mois de mai 2018, Oumuamua sera à proximité de Jupiter, il devrait ensuite croiser le voisinage de Saturne en janvier 2019 et il poursuivra sa route vers les confins du système solaire qu’il quittera en direction de la constellation de Pégase.

Source : Sciences & Avenir

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, l’exposition « Initiation à l’astronomie« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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