Un nouveau volcan aurait été découvert sur Io, une lune de Jupiter

Io, l’une des lunes de Jupiter, compte de nombreux volcans. La sonde Juno, en orbite autour de la planète gazeuse, a peut-être détecté la naissance d’un nouvel édifice volcanique proche du pôle Sud de ce satellite naturel.

Les éruptions qui ont lieu actuellement sur le Kilauea, à Hawaï, sont impressionnantes et le Piton de la Fournaise, sur l’île de la Réunion, n’a pas été en reste cette année (bien que de façon nettement plus modeste), mais ces activités volcaniques ne sont rien par rapport à celle découverte sur Io en mars 1979.

Cette découverte a été possible grâce à l’obstination de Linda Morabito, alors ingénieur de navigation dans l’équipe de la mission Voyager 1. Celle-ci était occupée à traiter les images obtenues par la sonde lors d’un survol de Io, l’une des principales lunes de Jupiter, lorsqu’elle a remarqué ce qui s’est plus tard révélé être un panache volcanique de 300 km de hauteur.

Quelques jours avant, Stan Peale, Patrick Cassen et R. T. Reynolds avaient publié dans Science un article dans lequel ils affirmaient qu’en raison des forces de marée résultant de l’influence de Jupiter, Ganymède et Europe, beaucoup de chaleur devait être produite à l’intérieur de Io. Cette chaleur provenant de la dissipation de l’énergie mise en jeu dans les déformations de la lune de Jupiter, elle devait engendrer un volcanisme important. Ce dernier n’est pas près de s’arrêter, pour le moins à l’échelle des temps géologiques, qui se compte en millions d’années.

Io

Une photo en vraies couleurs de Io, la lune volcanique de Jupiter (Source : NASA/University of Arizona).

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