Découverte de douze nouvelles lunes pour Jupiter, dont une qui tourne « à contre sens » !

La géante du système solaire possèdent désormais 79 satellites identifiés. Un record qui lui sied bien.

Douze nouvelles lunes en orbite autour de Jupiter ont été découvertes par une équipe d’astronomes de la Carnegie Institution for Science, presque par hasard puisque ses travaux portaient initialement sur la recherche de la mystérieuse planète X, un astre hypothétique qui serait bien plus éloigné que Pluton. Mais la planète géante, et son cortège de satellites, s’est immiscée en décembre 2017 dans leur champ d’observation et c’est à ce moment là qu’ils ont repéré ces nouvelles lunes.

Avant d’annoncer leur découverte, les scientifiques ont mené une série de vérifications et calculé l’orbite des douze satellites naturels de Jupiter nouvellement identifiés. Deux d’entre eux sont proches de la planète et tournent dans le même sens qu’elle en un peu moins d’une année. Ils appartiennent à un groupe de plusieurs lunes, toutes issues de la dislocation d’une plus grande.

Jupiter Cassini

La planète Jupiter photographiée par la sonde Cassini. L’ombre portée sur la géante par l’une de ses lunes est visible en bas à gauche (Source : NASA).

Neuf autres sont bien plus éloignées et elles possèdent une orbite rétrograde (dans le sens inverse de Jupiter) qu’elles bouclent en deux ans. Ces neufs astres dont la taille varie entre un et trois kilomètres possèderaient trois corps parents qui se sont brisés il y a quelques millions d’années.

Mais c’est la dernière lune qui a le plus attiré l’attention de l’équipe de Carnegie, tant sa course est peu commune. Elle mesure moins d’un kilomètre de diamètre et son trajet autour de Jupiter est sans équivalent : son orbite inclinée l’amène à couper la trajectoire des lunes externes rétrogrades alors qu’elle même tourne en sens inverse.

Une situation très instable, décrivent les chercheurs qui estiment que le risque de collision entre ces astres est important. Si un tel choc se produisait, il ne resterait rien des deux lunes, à part un peu de poussières résiduelles.

Source : Sciences & Avenir

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Promenade spatiale au fil des ondes« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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