Pluton : de nouvelles cartes très détaillées grâce à New Horizons

Trois ans après le survol historique de Pluton par la sonde New Horizons, des chercheurs dévoilent les cartes officielles de la planète naine et de son compagnon Charon. Deux ans de travail méticuleux pour produire ces cartes topographiques très détaillées. Grâce à elles, les scientifiques peuvent mieux comprendre ce qui a façonné ce monde glacé à la grande diversité des reliefs.

Avant le 14 juillet 2015, personne ne savait à quoi ressemblait la surface de Pluton. Depuis sa découverte en 1930, la planète naine est souvent restée un point pâle et flou dans les télescopes qui pourtant devenaient toujours plus puissants, décennie après décennie. Puis, enfin, après un voyage à vive allure, une sonde entra dans le domaine de l’ex-neuvième planète, accompagnée de Charon (découverte il y a 40 ans) et leurs petites lunes. Rappelons combien ce fut un spectacle extraordinaire, et pour l’équipe de la mission New Horizons et pour tous les Terriens, de découvrir le vrai visage de Pluton. Nul alors ne soupçonnait une telle variété de paysages : des plaines, des vallées, des montagnes, des crevasses et aussi ce qui ressemble à des volcans de glace, etc.

Trois ans après, tandis que le vaisseau d’exploration New Horizons poursuit son aventure, fonçant vers l’astéroïde de la ceinture de Kuiper, Ultima Thulé (2014 MU69, de son vrai nom, est à quelque 6,3 milliards de kilomètres de la Terre) qu’il survolera dans moins de six mois, le 1er janvier 2019, des chercheurs viennent de publier les premières cartes topographiques officielles de Pluton et de Charon, son compagnon. Un travail de longue haleine qui a demandé pas moins de deux ans à l’équipe dirigée par Paul Schenk, chercheur à la LPI (Lunar and Planetary Institute), pour assembler et aligner les vues acquises par les instruments Lorri (Long Range Reconnaissance Imager) et Mvic (Multispectral Visible Imaging Camera) qui équipent la sonde spatiale.

Les détails surpassent ceux des versions préliminaires. Ce fut une aventure captivante pour l’équipe. « C’était l’un des projets de cartographie planétaire les plus complexes et les plus passionnants auxquels j’ai eu le plaisir de participer, raconte Paul Schenk. Chaque fois que de nouvelles images tombaient, quelque chose de nouveau se révélait. »

Pluton New Horizon 13/07/2015

Pluton photographiée par New Horizons le 13 juillet 2015 (Source : NASA).

Grâce à ces nouvelles cartes, les chercheurs peuvent mieux deviser de la diversité des reliefs de Pluton et ainsi, espérer mieux comprendre ce qui les a façonnés et ce qui se trame à l’intérieur de cet astre de 2.370 km de diamètre (selon une étude, il ferait assez chaud à l’intérieur, assez douillet pour qu’un océan d’eau liquide puisse y exister).

Les données confirment que les plus hauts sommets de Pluton sont à Tenzing Montes, situé en bordure sud-ouest de la grande plaine Spoutnik. Ils s’élèvent jusqu’à 6 km au-dessus de la glace visqueuse de cette formation caractéristique de l’astre. Pour les chercheurs, il ne fait plus de doutes que ces montagnes soient composées essentiellement d’eau, de glace d’eau et non de glace d’azote ou de méthane, car celles-ci seraient alors trop fragiles et finiraient par s’écrouler.

Tenzing Montes Pluton

Voici Tenzing Montes, les plus hautes montagnes de Pluton. Vue en perspective de la chaîne de montagne située sur la bordure ouest de la plaine Spoutnik. (Source : Lunar and Planetary Institute/P. Schenk)

Les nouvelles cartes topographiques nous apprennent aussi que les endroits les plus profonds sur Pluton sont en bordure de la plaine Spoutnik : partout, la moyenne est de 2,5 km sous le niveau zéro, sauf sur les marges où elle est de 3,5 km. Non loin de la plaine en forme de cœur, les chercheurs ont identifié une longue structure de plus de 3.000 km, un système de crête et de creux très érodé, allant du nord au sud. Il s’agit sans doute de la cicatrice encore visible d’une fracturation très ancienne. Pour l’instant, les chercheurs ne s’expliquent pas encore pourquoi c’est à cet endroit.

Montagnes & plaines Charon

Chaîne de montagnes et plaines volcaniques sur Charon vues ici en perspective. (Source : Lunar and Planetary Institute/P. Schenk)

Enfin, Charon, aux reliefs très accidentés, n’est pas en reste et le LPI nous apprend qu’il y existe des dépressions plus profondes encore que la fosse des Mariannes sur Terre. Jusqu’à 14 km dans une région proche du pôle Nord. Et quant à celle qui ceinture l’astre et marque une séparation entre ses deux hémisphères, elle s’enfonce jusqu’à 8 km. « La cartographie des terrains fracturés du nord et des blocs crustaux inclinés le long de cette limite pourrait être due au resurfaçage cryovolcanique, peut-être provoqué par le naufrage de grands blocs crustaux à l’intérieur de Charon », indique le communiqué.

New Horizons nous a dévoilé un monde fascinant. La moisson de données a été tellement fructueuse que trois ans après son survol historique, les scientifiques continuent encore d’en apprendre à son sujet. « […] j’ai hâte de voir l’autre côté de Pluton révélé en détail par une future mission en orbite autour de la planète », déclarait le directeur de la mission Alan Stern.

Source : Futura-Sciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, l’exposition « Initiation à l’astronomie« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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