La sonde Juno autour de Jupiter filme un panache volcanique sur Io

La sonde Juno qui explore Jupiter et ses satellites a saisi sur Io un panache s’élevant d’un volcan. Une image rare.

Deux ans après son insertion orbitale autour de Jupiter, la sonde Juno continue d’explorer le système jovien et à photographier la planète géante avec les multiples détails qui parsèment sa surface ainsi que ses nombreuses lunes. La sonde a entamé en décembre 2018 une nouvelle orbite scientifique et elle a envoyé vers la Terre de nouvelles photos de la volcanique Io, le satellite naturel le plus proche de Jupiter et également l’un des quatre plus grands du système solaire.

Le 21 décembre, lors du solstice d’hiver, Juno qui effectuait sa 17ème orbite autour de Jupiter a braqué ses quatre instruments photographiques pour réaliser une vue multispectrale des régions polaires de Io. L’observation a duré presqu’une heure et durant cette séance les scientifiques ont eu la chance de filmer un panache volcanique actif à la surface de la Lune. Il a en plus été détecté pile à la limite entre la zone claire et la zone osbcurcie par l’ombre de Jupiter. Il reste visible car il monte haut dans le ciel et reflète les rayons du Soleil.

Juno panache volcanique Io 21/12/2018

A l’intersection entre l’ombre et la lumière, un panache s’élève d’un volcan (Source : NASA/SwRI/MSSS).

Si la présence de volcans sur Io est connue depuis le passage des sondes Voyager en 1979, ce type d’image d’un volcan en activité reste très rare. Le satellite le plus actif de Jupiter compte quelques 150 volcans identifiés produisant environ 100 fois plus de lave chaque année que tous ceux de la Terre. Ils contribuent à la formation d’une couche atmosphérique principalement composée de dioxyde de soufre. Cette activité géologique est provoquée par les forces de marée de Jupiter.

La sonde Juno devait, en tout, effectuer 36 révolutions complètes autour de Jupiter et achever sa missions en février 2018. Mais un problème moteur a contraint les ingénieurs à la laisser sur une orbite elliptique de 53 jours ; celle initialement prévue, plus circulaire, devait l’amener à tourner autour de la planète en 14 jours seulement. Dans cette configuration « b », Juno se rapproche aussi près de Jupiter mais moins souvent que prévu. Pour tenter de récolter un maximum de données, la NASA avait dès le début de l’année 2018 annoncé que la sonde prolongerait son séjour jovien jusqu’à la fin 2018. Comme souvent, et devant la bonne résistance des instruments de la sonde, l’agence spatiale a rallongé ce délai jusqu’en juillet 2021.

Source : Sciences & Avenir

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Promenade spatiale au fil des ondes« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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