Une collision galactique va perturber le Système solaire et le trou noir de la Voie lactée !

Une nouvelle estimation de la quantité de matière noire contenu dans le Grand Nuage de Magellan conduit à penser que sa masse est deux fois plus importante que ce que l’on croyait. L’attraction de la Voie lactée devrait donc être si forte que les deux galaxies devraient entrer en collision dans deux milliards d’années. Le quasar de notre Galaxie devrait alors se rallumer.

Au cours des dernières décennies, les télescopes ont produit de nombreuses images de galaxies en interactions, déformées par les forces de marée gravitationnelles, résultant de rencontres rapprochées et amenant même, parfois, ces astres à entrer en collision. Des dizaines de photographies spectaculaires du télescope Hubble le montrent et quelquefois, ce ne sont pas seulement deux mais trois, voire quatre galaxies qui sont ainsi prises en flagrant délit de fusion, comme on peut le voir aussi sur les images prises par le télescope Spitzer.

Ces fusions font croître les galaxies en apportant des étoiles et aussi des nuages de gaz qui vont s’effondrer pour en faire de nouvelles, sous l’effet des ondes de chocs résultantes dans le milieu interstellaire. Cette matière baryonique peut aussi alimenter à nouveau les disques d’accrétion des trous noirs supermassifs dormants, ou presque, au cœur des galaxies, et provoquer la naissance de ce que l’on appelle, les noyaux actifs des galaxies. Les plus brillants apparaissent alors comme des quasars.

Ces grandioses événements cosmiques ne se produisent seulement entre de grandes galaxies mais aussi lors de la capture de petites galaxies naines par leurs grandes sœurs, telles la Voie lactée et Andromède. Des traces de ces collisions passées se trouvent d’ailleurs dans ces deux spirales comme l’a montré récemment la mission Gaia dans le cas de notre Galaxie.

M51 Hubble

Cette photographie spectaculaire prise avec le télescope Hubble, en 2005, montre M51, aussi connue comme la galaxie du Tourbillon (Whirlpool Galaxy en anglais), un couple de galaxies à environ 27,4 millions d’années-lumière dans la constellation des Chiens de chasse. La galaxie spirale régulière a un diamètre estimé à 100.000 années-lumière, comme la Voie lactée, donnant une idée de ce qui se passera avec notre Galaxie quand elle entrera en collision avec une petite galaxie irrégulière, le Grand Nuage de Magellan. (Source : NASA)

Dans approximativement quatre milliards d’années, Andromède et la Voie lactée vont entrer elles-mêmes en collision. L’attraction gravitationnelle entre ces géantes est, en effet, trop forte pour que l’expansion de l’espace qui éloigne de nous d’autres galaxies soit opérante. Mais, selon des calculs faits dans le cadre des simulations numériques du projet Eagle (Evolution and Assembly of GaLaxies and their Environments) qui a déjà servi à modéliser sur ordinateur la formation des grandes structures dans l’Univers observable dans un volume cosmologique de plus de 300 millions d’années-lumière de taille, une autre collision colossale devrait se produire avant.

En effet, comme l’explique un groupe d’astrophysiciens de l’Institute of Computational Cosmology, de l’université Durham (UK) dans un article publié dans les Monthly Notices of the Royal Astronomical Society (accès libre sur arXiv), le Grand Nuage de Magellan devrait entrer en collision avec la Voie lactée d’ici deux milliards d’années environ.

Grand Nuage de Magellan

Tirée de l’observatoire de l’ESO à La Silla à l’aide d’un appareil photo reflex numérique, cette image capture le gaz, la poussière et les étoiles du Grand Nuage de Magellan, une galaxie satellite de la Voie lactée visible depuis l’hémisphère Sud. (Source : ESO)

Le statut du Grand Nuage de Magellan n’a jamais été très clair, si ce n’est qu’il s’agit de la plus brillante galaxie naine, proche de la Voie lactée à une distance d’environ 163.000 années-lumière. Il a souvent fait débat qu’elle était en orbite autour de la Voie lactée en tant que satellite… Il semble maintenant que son contenu en matière noire soit plus important que ce que l’on pensait, de sorte que sa masse serait en réalité le double de celle estimée précédemment. Or, si tel est le cas, elle subit donc une attraction plus forte de notre Galaxie. C’est pour cette raison que les calculs menés concernant sa trajectoire future pointent aujourd’hui vers une collision avec la Voie lactée, collision qui conduira donc à une fusion.

Les chercheurs de l’Institute of Computational Cosmology vont même plus loin avec leurs travaux. L’apport de matière normale et les perturbations provoquées par l’événement vont transformer notre trou noir supermassif en quasar et conduire cet astre compact, par l’important processus d’accrétion de matière qui se produira alors, à décupler sa masse qui devrait donc atteindre probablement 400 millions de masses solaires.

Le Système solaire et la Terre ne devraient pas être vraiment affectés par l’intense rayonnement du réveil du quasar de la Voie lactée. Mais, bien que cela soit peu probable, il se pourrait que les forces de gravité impliquées dans la fusion du Grand Nuage de Magellan avec la Galaxie conduisent à l’éjection dans le milieu intergalactique de notre Système solaire au sein d’un courant d’étoiles arrachées. D’ici là, de toute façon, les océans de la Terre auront commencé à bouillir du fait de la croissance de la luminosité du Soleil.

Source : Futura-Sciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, les expositions « Initiation à l’astronomie » et « Promenade spatiale au fil des ondes« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

Publicités

Répondre

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google

Vous commentez à l'aide de votre compte Google. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur la façon dont les données de vos commentaires sont traitées.