Surprise, l’astéroïde Ultima Thulé est plat comme une crêpe

Le plus lointain objet visité par l’homme, bien au-delà de Pluton, se dévoile peu à peu à mesure que les images du survol réalisé dans la nuit du 31 janvier nous parviennent.

Fini le bonhomme de neige. Les équipes de la sonde New Horizons de la NASA parlent désormais d’un grand lobe en forme de pancake (Ultima) et d’un petit en forme de noix cabossée (Thulé). C’est peut-être la plus grande surprise que réservait Ultima Thulé, le plus lointain astéroïde jamais visité par l’homme. Non seulement c’est un corps binaire composé de deux parties en contact (au même titre que la comète 67P visitée par Rosetta) mais il est surtout aplati comme une crêpe.

Les images du survol réalisé dans la nuit du 31 décembre dernier arrivent au compte-gouttes (il faudra encore un an et demi pour récolter l’intégralité des données récoltées en quelques heures). Une série de 14 clichés dévoilés vendredi dernier montre les derniers instants du survol, quand la sonde passe derrière l’astéroïde pour continuer sa route vers les confins du Système solaire. L’astéroïde ne présente alors qu’une fine surface illuminée par le Soleil.

Ultima Thulé

Il apparaît maintenant que le lobe le plus grand (Ultima) ressemble plutôt à une grosse crêpe moelleuse qu’à une sphère, tandis que le lobe le plus petit (Thule) ressemble à une noix bosselée (Source : NASA/JHU APL/SwRI).

Les ingénieurs en ont réalisé un court film. Pas évident de voir sur ces images la forme de l’objet… Mais si l’on regarde attentivement les images, on peut voir que la partie sombre de l’astéroïde masque les étoiles d’arrière-plan ce qui permet d’en estimer l’épaisseur en différents points, au fur et à mesure qu’il avance devant cet arrière-plan. En recoupant ces informations à celles de l’approche (qui laissaient déjà entrevoir une forme au moins légèrement aplatie), les ingénieurs sont parvenus à réaliser un modèle 3D qui révèle sa forme aussi étrange qu’inattendue.

« Nous avions une première représentation d’Ultima Thulé fondé sur un nombre limité d’images qui nous étaient parvenus dans les jours suivant le survol, mais découvrir ces nouvelles images a significativement modifié notre vision des choses », explique Alan Stern, responsable scientifique de la mission au Southwest Research Institute. « Il serait plus approprié de dire que la forme d’Ultima Thulé est aplatie comme un pancake (plutôt que de la comparer à un bonhomme de neige, NDLR). Mais ce qui est plus important encore, c’est que ces nouvelles images posent une vraie énigme scientifique sur la manière dont un tel objet a pu se former. Nous n’avons jamais rien vu de la sorte en orbite autour du Soleil. »

Ultima Thulé avait bien gardé son secret pour deux raisons: la sonde new Horizons arrivait face à cet objet et son axe de rotation pointait vers la sonde. Ce qui constitue une double coïncidence assez étonnante. « Cela va sans aucun doute nécessiter de nouvelles théories sur la formation des planétésimaux dans le Système solaire primitif », souligne d’ailleurs Hal Weaver, responsable scientifique du projet au Johns Hopkins Applied Physics Laboratory.

Les images les plus nettes de ce survol diffusées à ce jour (fin janvier) soulevaient également d’autres interrogations. La présence de nombreux « puits » ou « cratères » a surpris les scientifiques. Ultima Thulé se situe en effet dans une zone très froide et dépeuplée du Système solaire où les collisions sont (en principe) rares et où le faible éclat du Soleil ne devrait pas être en mesure d’altérer de façon aussi importante sa surface.

Source : Le Figaro

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, l’exposition « Initiation à l’astronomie« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

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