Vie extraterrestre : les exoplanètes habitables seraient moins nombreuses qu’on le pensait

Des planètes sur lesquelles la vie peut apparaître, il devrait y en avoir un certain nombre. Mais les planètes sur lesquelles une forme de vie complexe a pu se développer seraient, selon des chercheurs américains, beaucoup plus rares qu’on ne le pensait. Les exoplanètes étant globalement moins hospitalières que prévu.

Les astronomes qualifient de zone d’habitabilité, les régions de l’espace dans lesquelles les conditions sont a priori favorables à l’apparition de la vie. Des régions dans lesquelles de l’eau liquide est susceptible d’exister à la surface d’une exoplanète. Et c’est donc tout naturellement que les recherches de vie extraterrestre se sont, au fil des années, concentrées sur ces zones particulières.

Mais, si cette définition semble appropriée à la recherche de microbes unicellulaires élémentaires, elle pourrait finalement bien moins convenir à des créatures plus complexes. Des chercheurs de l’université de Californie Riverside (États-Unis) rapportent aujourd’hui qu’une accumulation de gaz toxiques dans l’atmosphère de la plupart des planètes les rend impropres à l’émergence d’une vie complexe telle que nous la connaissons.

Vie extraterrestre exoplanètes hospitalières

Selon des chercheurs de l’université de Californie Riverside (États-Unis), la zone dans laquelle chercher des planètes abritant une vie complexe est bien plus petite que la classique zone d’habitabilité décrite par les astronomes.

« Pour la première fois, nous avons considéré que les limites physiologiques de la vie sur Terre pourraient prédire l’apparition d’une vie complexe ailleurs dans l’Univers », raconte Timothy Lyons, professeur en biogéochimie. Résultat : concernant les formes de vie complexes, les niveaux prévus de gaz toxiques réduisent la zone dite d’habitabilité de moitié. Ils vont même jusqu’à la réduire à néant, dans certains cas.

Les chercheurs présentent le cas du dioxyde de carbone (CO2). Au-delà d’un certain niveau, ce gaz est en effet mortel pour l’Homme et les animaux. Or, pour maintenir de l’eau à l’état liquide à la périphérie de la zone d’habitabilité classique, une planète peut avoir besoin « de dizaines de milliers de fois plus de CO2 que sur la Terre ». Une quantité qui dépasse largement les niveaux connus de toxicité.

Réduction zone habitabilité)

Sur ce schéma, on découvre la largeur de la zone d’habitabilité (potential for liquid water) et en bleu, la zone dans laquelle, selon les chercheurs de l’université de Californie Riverside (États-Unis), de la vie complexe est susceptible de se développer (Source : Université de Californie Riverside).

Autre exemple, celui du monoxyde de carbone (CO). Si le type et l’intensité du rayonnement ultraviolet émis par une étoile ne permettent pas de déclencher des réactions chimiques qui le détruisent rapidement, ce gaz mortel peut s’accumuler dans l’atmosphère d’une exoplanète, même si elle se situe dans la zone dite d’habitabilité. Et de fait, rendre cette planète totalement incommode à l’apparition d’une forme de vie complexe. « Prendre conscience d’à quel point notre planète est rare et spéciale devrait nous encourager à mieux la protéger », insiste Edward Schwieterman, auteur principal de l’étude.

En parallèle toutefois, des chercheurs de l’université de Lincoln (Royaume-Uni) imaginent, quant à eux, que « les lunes d’exoplanètes géantes constituent aujourd’hui une voie prometteuse pour trouver de la vie extraterrestre ». Selon eux, l’attraction gravitationnelle de la planète qu’elles orbiteraient pourrait les chauffer suffisamment pour qu’elles présentent de l’eau liquide en surface. Leur principale cible : J1407b, une exoplanète géante située à 434 années-lumière de notre Terre.

Source : Futura-Sciences

Vous pouvez consulter, sur le site d’Archipel des Sciences, l’exposition « La recherche de la vie dans l’Univers« , ainsi que la page Astronomie/Physique.

Publicités

Répondre

Entrez vos coordonnées ci-dessous ou cliquez sur une icône pour vous connecter:

Logo WordPress.com

Vous commentez à l'aide de votre compte WordPress.com. Déconnexion /  Changer )

Photo Google

Vous commentez à l'aide de votre compte Google. Déconnexion /  Changer )

Image Twitter

Vous commentez à l'aide de votre compte Twitter. Déconnexion /  Changer )

Photo Facebook

Vous commentez à l'aide de votre compte Facebook. Déconnexion /  Changer )

Connexion à %s

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur la façon dont les données de vos commentaires sont traitées.